Will Smith incarne le « Lion » de Vénus et Serena Williams dans « King Richard » aux Oscars

« King Richard » trace l’ascension improbable de Serena et Venus Williams, de l’entraînement sur des courts de tennis de Compton en ruine et criblés de gangs jusqu’à devenir des grands sportifs de tous les temps. Le film pourrait bientôt couronner un autre voyage improbable, avec l’ancienne star de « Fresh Prince of Bel-Air » Will Smith fortement pressenti pour remporter son premier Oscar du meilleur acteur, en tant que père, entraîneur et manager plus grand que nature. Smith « est tombé amoureux de Richard Williams » il y a deux décennies, après l’avoir vu prendre la défense de sa fille de 14 ans, Venus, dans une interview avec un journaliste trop insistant.

« Le regard du visage de Vénus … l’image m’a brûlé le cœur », a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse en ligne. « Parce que c’est à ça que je voulais que ma fille ressemble quand je me suis présenté. »

« Je savais que je voulais montrer au monde un père protégeant une fille comme ça », a déclaré Smith, qui a signé pour jouer et produire dans le film de Warner Bros.

Le film, qui a fait sa première à Los Angeles dimanche lors de l’AFI Fest, se concentre sur la façon dont la famille inhabituelle et unie des Williams dans un quartier pauvre et principalement noir de la même ville a façonné leur futur succès.

Richard Williams, un entraîneur autodidacte, a écrit un plan de 78 pages pour faire de Vénus et Serena les meilleures joueuses du monde avant même leur naissance, après avoir pris connaissance des prix en argent lucratifs proposés.

Vénus – dont les sept titres du Grand Chelem seraient plus tard éclipsés par les 23 de Serena – occupe une plus grande partie du temps à l’écran, ayant ouvert la voie à sa sœur cadette avec des victoires précoces dans les tournois juniors.

« J’aime que Vénus ait ouvert des portes et que sa sœur soit passée en courant », a déclaré à l’AFP Saniyya Sidney, qui joue Vénus.

« Elle est si humble, elle ne regarde même pas le statut, ou qui est plus grand… avoir cette opportunité de montrer au monde exactement ce que Vénus a fait, est tellement, tellement important. »

Grandir en voyant « les filles qui me ressemblent pratiquent un sport à prédominance blanche… signifie tellement pour moi », a déclaré Sidney.

‘Révolutionnaires’

Le film suit les efforts de Richard pour trouver à ses filles un entraîneur professionnel dans des clubs de tennis californiens arrogants, et comment il a d’abord été confronté au rejet, au ridicule et au racisme.

La famille Williams boycottera plus tard le prestigieux tournoi de tennis d’Indian Wells en Californie pendant 14 ans, après avoir hué le fait que Richard ait qualifié de raciste et que Serena a ensuite comparé à une « foule de lyncheurs distingués ».

Serena, dont le tempérament fougueux l’a parfois laissée à couteaux tirés avec les officiels, a été interdite de porter une combinaison noire inspirée de la « Black Panther » à Roland-Garros en 2018.

« Chaque fois qu’ils viennent sur le terrain, ce sont ces révolutionnaires qui marchent », a déclaré à l’AFP Aunjanue Ellis, qui incarne leur mère et co-entraîneur Oracene.

« L’industrie du tennis essaie encore à ce jour de contrôler à quel point ils sont créatifs, essayant de contrôler leur génie, et ils n’ont pas pu le faire. »

‘Lion’

Pour Smith – un père de trois enfants – regarder Richard Williams protéger ses filles il y a toutes ces années a contribué à façonner sa performance.

« C’était comme [Venus] avait un lion. Et elle était si confiante et si à l’aise que son lion ne laisserait rien lui arriver », se souvient-il.

Alors que Vénus et Serena, ainsi que deux de leurs demi-sœurs, sont impliquées dans le film, Richard n’a pas participé, et la représentation largement positive du film fait également allusion à l’infidélité conjugale.

Les cinéastes avaient initialement prévu de mettre Smith dans des prothèses complètes pour ressembler étroitement à Williams, mais se sont finalement appuyés sur le jeu du double nominé aux Oscars pour transformer les perceptions du public.

« Il se glissait simplement vers Richard Williams, qui a toute l’exubérance de Will Smith, mais tout l’autre côté de son personnage – c’était surprenant à voir », a déclaré la co-star Tony Goldwyn.

Promu

Smith est le favori des bookmakers actuels pour remporter le prix du meilleur acteur aux Oscars de février, ayant raté son interprétation du boxeur Muhammad Ali dans « Ali » et dans « The Pursuit of Happyness ».

« King Richard » sortira en salles vendredi prochain.

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