Wanheng Menayothin invaincu une victoire du record de Floyd Mayweather

Son 50ème combat en avril ou mai devrait être opposé au Leroy Estrada (Panama) en Thaïlande, une affaire discrète qui sera suivie par les fans et les passionnés de boxe, mais pas par le public mondial attiré par le spectacle interdisciplinaire entre Mayweather et McGregor.

Ce jalon génère un engouement pour la boxe dans un pays mieux connu pour le Muay Thai, l’art martial de style boxe du royaume qui permet également des coups de pied, des genoux et des coudes à la tête.

"Est-ce que je suis fier? Oui, je suis, à égalité avec les superstars", a déclaré ce jeune homme de 32 ans, à voix basse, assis sur un pneu et enveloppant ses poings de gaze avant une séance d'entraînement dans son gymnase de Bangkok.

Son record de 49 victoires avec 17 KO a été remporté contre des ménés, dont beaucoup de combattants régionaux, mais il a dominé dans la division poids minimum et détient la ceinture du Conseil mondial de boxe.

Avec ses statistiques actuelles, il a déjà égalé le légendaire combattant Rocky Marciano, mais il ne s'attarde pas trop sur les chiffres.

"Je n'ai jamais pensé à battre des records. Je veux juste gagner chaque combat comme tous les athlètes qui ne veulent pas perdre. Continuez de gagner jusqu'à ce que j'arrête."

– Mots combats –

Wanheng vient du nord-est de la Thaïlande rurale et pauvre.

En grandissant, il considérait le combat comme un moyen de sortir de la pauvreté et a déménagé à Bangkok à l'âge de 12 ans pour s'entraîner.

"Quand il est arrivé, il n'avait pas les meilleures compétences, mais il est arrivé à ce point avec détermination", a déclaré le propriétaire du gymnase, Chaiyasit Menayothin.

Le nom légal de Wanheng est Chayaphon Moonsri.

Mais comme beaucoup de combattants en Thaïlande, tant en boxe qu'en Muay Thai, il a plusieurs nom de guerres pour le ring, un clin d'œil aux sponsors, aux gymnases et à son propre style.

Son endurance combinée à sa taille lui valent le label de "géant nain", tandis que son pseudonyme Wanheng Menayothin dérive du nom du propriétaire du gymnase.

Pour ajouter à la confusion, un lien promotionnel le voit parfois ajouter "Poulet grillé cinq étoiles" à son titre en raison d'un contrat de sponsoring avec un géant de la cuisine thaïlandaise, le CP.

Il n'est pas seul. Un autre boxeur thaïlandais en compétition autour de la même division de poids frappe sous le pseudonyme "Knockout CP Freshmart", tandis que d'autres combattants prennent le nom d'une entreprise de batteries thaïlandaise.

Sur une route tranquille de Bangkok bordée de feuilles de palmier, le gymnase de Wanheng se trouve dans un grand hangar partiellement exposé aux éléments, avec un anneau, des poids, des rangées d'équipement, deux chats et un oiseau intrusif occasionnel.

Wanheng a débuté dans le Muay Thai, mais a changé de carrière car il était à court d’adversaires, selon le propriétaire du gymnase.

Mais le passage à la boxe peut aussi apporter une plus grande visibilité et plus d’argent.

En préparation du 50e combat historique, l’entraîneur Supap Boonrawd, âgé de 54 ans, travaille durement à Wanheng lors de séances de combat quotidiennes intensives et de séances de mise en forme.

"Ce sera un moment de fierté pour lui et pour l'ensemble du pays", a déclaré Supap à propos de la possible victoire.

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