Quand 'David' Muhammad Ali a troqué Sonny Liston 'Goliath'

Cassius Clay venait de battre le champion du monde Sonny Liston quand il s'est fâché contre les journalistes du ring qui l'avaient qualifié de outsider en criant: "Mangez vos mots!"

Liston, harcelé par une blessure à l'épaule, a jeté l'éponge avant le septième round au Palais des Congrès de Miami, cédant sa ceinture de champion des poids lourds au jeune homme de 22 ans aux lèvres lâches le 25 février 1964.

Clay se convertit peu après à l'islam et changea son nom en Mohammed Ali.

Des décennies plus tard, la légende d'Ali dominait encore le monde du sport.

Mais le moment qui a donné naissance à cette légende est arrivé à Miami, où Clay a déclaré qu'il allait vaincre le "gros ours" Liston.

"Incroyablement, le jeune homme vantard et insultant avait dit la vérité depuis le début", a écrit un journaliste du New York Times en référence à la prédiction audacieuse de la victoire par Clay.

Au moment de changer de nom, Ali avait remporté ses 19 premiers combats professionnels et était surtout connu pour son triomphe à la médaille d'or de 1960 aux Jeux olympiques de Rome.

Né à Louisville, dans le Kentucky, Ali est devenu célèbre en tant que boxeur verbal qui a frappé ses adversaires de mots – souvent en rimes – avant de les affronter sur le ring.

Liston avait 31 ans et comptait 36 ​​combats à son actif, dont une victoire contre Floyd Patterson, qui, tout comme Sugar Ray Robinson et Joe Louis, était très apprécié des fans de ce sport.

Les fans ont détesté Clay et Liston.

Clay était méprisé pour sa grande gueule et pour avoir côtoyé Malcolm X et la Nation of Islam.

Contrairement à Clay, qui est né dans une famille de classe moyenne, Liston avait 25 frères et sœurs et est né dans un environnement pauvre en 1932 dans l'État de l'Arkansas, dans le sud du pays.

Liston était un criminel reconnu qui avait appris la boxe tout en purgeant une peine de cinq ans d'emprisonnement pour vol qualifié.

Il était connu pour s'être frotté les coudes avec le gangster Frankie Carbo, fils d'un immigré catalan qui s'était installé dans le Bronx.

Liston avait été massivement préféré pour frapper Clay dans le combat fatidique.

La pluie la nuit du combat, les probabilités de 7 contre 1 et la conviction largement répandue selon laquelle Liston éliminerait Clay dans les cinq minutes qui ont suivi ont contribué à une faible participation au Palais des congrès. Seuls 8 297 des 15 000 sièges de l'arène ont été pourvus.

Un très bon jeux de jambes

Quand la cloche sonne, Clay utilise son célèbre jeu de jambes pour danser autour de Liston, qui a hâte de blesser son jeune adversaire.

Mais Clay, qui a écarté les premiers coups de poing de Liston, a surpris tout le monde en coupant l'un des sourcils de Liston au deuxième tour.

Malgré une première performance réussie, Clay se retire dans son coin au troisième tour, aveuglé par une sensation de brûlure dans les yeux. Cela lui a causé une telle douleur qu'il a supplié son entraîneur, Angelo Dundee, de jeter l'éponge.

On ne sait pas pourquoi les yeux de Clay brûlaient. Quelle que soit la cause, Dundee a changé l’histoire du sport en forçant Clay à endurer sa douleur en lui disant de garder ses distances avec Liston.

"Tout ce que j'ai fait, c'est de lui donner l'instruction parfaite – courez – et c'est ce qu'il a fait", a déclaré Dundee à l'un des médecins de l'anneau, Ferdie Pacheco, selon le livre "Les 12 plus grands rounds de boxe".

"Il a couru et, heureusement, le cher Lord est entré en jeu; les conduits de larmes ont nettoyé (les yeux de Clay) et il a ensuite donné le feu vert à l'autre homme", a déclaré Dundee.

Liston était incapable de remporter l'anneau pour le septième round.

"Ce combat a non seulement fait du futur Muhammad Ali un champion, mais il a également démontré sa force morale et sa force de caractère. En combattant un meurtrier comme Liston à l'aveugle, Clay a démontré de façon éclatante son courage", a déclaré Pacheco.

Qualifié pour être un champion

Dans une interview marquant le 40e anniversaire de la lutte, Ali l'a qualifié de la plus importante de sa carrière.

"C'était le plus important parce que j'ai prouvé que j'étais qualifié pour être un champion", a-t-il rappelé.

"Au début, j'avais peur … Les gens pensaient qu'il allait me tuer, mais je leur ai prouvé le contraire."

Ali a défendu son titre jusqu'en 1967, date à laquelle il a été exclu de la boxe et déchu de son titre pour avoir refusé de servir dans l'armée américaine au Vietnam. La Cour suprême des États-Unis a finalement annulé son projet de loi visant à éviter les condamnations.

Avant d'être contraint de quitter la boxe, Ali combattit à nouveau Liston le 25 mai 1965. Cette fois, il n'y avait pas de concours.

Ali frappa Liston avec son premier coup de poing, ce qui poussa certains observateurs sceptiques à se demander si le coup de poing avait jamais atterri sur l'ancien champion.

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