Muhammad Ali décède à l'âge de 74 ans, souffrait d'une affection respiratoire

La légende de la boxe poids lourd Muhammad Ali, une icône du XXe siècle dont la renommée a transcendé ce sport au cours d'une carrière remarquable de plus de trois décennies, s'est éteinte vendredi, a annoncé sa famille.

Ce héros sportif de 74 ans, qui luttait contre la maladie de Parkinson depuis plusieurs décennies, est décédé dans un hôpital de Phoenix, en Arizona, où il avait été admis plus tôt cette semaine pour des problèmes respiratoires.

"Après une bataille de 32 ans contre la maladie de Parkinson, Muhammad Ali est décédé à l'âge de 74 ans", a déclaré le porte-parole Bob Gunnell.

"Le triple boxeur champion des World Heavyweight est décédé ce soir."

Les arrangements funéraires pour Ali seront annoncés samedi, a-t-il ajouté.

Les inquiétudes pour Ali avaient grandi tout au long de vendredi et les hommages ont immédiatement rendu hommage à «The Greatest», qui était mondialement connu pour sa carrière de bague bien remplie, mais également pour son activisme humanitaire.

Ali avait été hospitalisé plusieurs fois ces dernières années.

Il a été hospitalisé en 2014 après une légère pneumonie et à nouveau en 2015 pour une infection des voies urinaires.

Sa maladie de Parkinson, qui serait liée aux milliers de coups qu’il a pris au cours d’une carrière brutale semée dans des batailles meurtrières à l’intérieur des cordes, avait limité son discours en public.

Mais il a continué à faire des apparitions et à donner son opinion par le biais des membres de sa famille et de ses porte-parole.

En avril, il a participé à un dîner organisé par une célébrité, à Phoenix, dans le cadre de la soirée «Celebrity Fight Night».

En décembre, il a publié une déclaration dans laquelle il réprimandait l'appel de Donald Trump, un candidat à la présidence des États-Unis, demandant l'interdiction des musulmans d'entrer aux États-Unis.

"Muhammad Ali a transformé ce pays et a touché le monde avec son esprit", a déclaré le promoteur de longue date de la boxe Bob Arum. "Son héritage fera partie de notre histoire pour toujours."

'Le meilleur'

Ses 30 ans de carrière, qui s'étendaient de 1960 à 1981 et le voyaient prendre sa retraite avec une fiche de 56-5, comprenaient des combats historiques comme le Rumble in the Jungle – contre George Foreman en 1974 à Kinshasa, au Zaïre.

Parmi les autres moments marquants de sa carrière, il y a deux coups de grâce de Sonny Liston et sa rivalité palpitante avec Joe Frazier – qui ont vu les deux hommes s'affronter dans le ring et s'en échapper verbalement.

"Ali, Frazier & Foreman, nous étions un seul gars. Une partie de moi est partie – la plus belle pièce" écrivait Foreman sur Twitter peu après l'annonce de la mort de Ali.

L'ancien champion des poids lourds, Mike Tyson, a ajouté: "Dieu est venu chercher son champion. Longtemps, un excellent. @MuhammadAli #TheGreatest #RIP."

Ali, né Cassius Marcellus Clay Jr à Louisville, dans le Kentucky, a ébloui les fans par ses mouvements sveltes sur le ring et par son esprit et sa personnalité engageante à l'extérieur.

Son refus de servir dans la guerre du Vietnam le vit banni du sport pendant des années, mais la Cour suprême des États-Unis infirma sa condamnation pour évitement de tirant d'eau en 1971.

Il a pris le nom de Muhammad Ali après s'être converti à l'islam en 1964, peu après avoir assommé le sport en revendiquant le titre avec une contrariété monumentale de Sonny Liston.

Il a été vilifié dans certains milieux à cause de cette conversion et de sa position franche sur le Vietnam et les questions relatives aux droits civils, mais il a tenu fermement à ses convictions et a finalement mérité des éloges en tant que militant.

Il a été choisi pour allumer le flambeau olympique en 1996 à Atlanta et a été nommé messager de la paix des Nations Unies en 1998.

Il a reçu la plus haute distinction civile américaine, la Médaille présidentielle de la liberté, en 2005.

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