Michael Phelps donne le ton pour la course du Rio avec une victoire à la mouche de 200m

Michael Phelps a montré vendredi qu'il restait une force redoutable à l'approche des Jeux olympiques de Rio, en 1: 52.94 secondes pour remporter le 200m papillon aux championnats américains de natation.

"L'année prochaine sera très amusante", a déclaré Phelps en riant après avoir signé le meilleur temps du monde cette année, éclipsant le temps remporté par le Hongrois Laszlo Cseh au championnat du monde de 1: 53.48 à Kazan, en Russie, cette semaine.

C'est le meilleur temps que Phelps a produit dans cette épreuve depuis qu'il a établi le record du monde de 1: 51,51 en 2009 – et est deux centièmes de seconde plus rapide que le 1: 52,96 sud-africain, Tchad Le Clos a nagé pour nier l'or à Phelps. Jeux olympiques de Londres en 2012.

"C'est un bon sentiment d'être de retour", a déclaré Phelps. "Je pense que nous sommes dans un très bon endroit en ce moment."

Les supporters de San Antonio ont applaudi avec enthousiasme Phelps, qui a tapé sur les gradins et a hurlé en clignant des yeux pour voir son heure.

Quand il le fit, Phelps donna un petit "numéro un" de ses doigts et, à mesure que les acclamations grandissaient, giflait l'eau en signe de célébration.

"C'est bien de le faire sur mon propre sol, dans le pays que je représente", a déclaré Phelps, dont l'arrestation pour conduite en état d'ébriété lui a coûté sa place aux Championnats du monde.

Le médaillé d'or aux 18 ans a prouvé que sa campagne pour que les Jeux de Rio se déroulent bien, malgré une interdiction de compétition et de traitement de la toxicomanie de six mois au cours de laquelle il a traité avec des démons personnels dans un voyage qu'il a décrit cette année comme "brutal".

"Je pense que cela montre que tout est possible si vous voulez quelque chose d'assez grave", a déclaré Phelps.

L'entraîneur Bob Bowman a qualifié cette course de meilleure que celle du nageur, dont le CV comprend sa brillante campagne de huit d'or à Pékin en 2008.

"C'était vraiment agréable de voir cet incendie", a déclaré Bowman après que Phelps ait laissé Matt Conger loin de prendre la seconde place en 1: 54.54 de plus d'une seconde et demie.

"La façon dont il a couru ça a été vraiment courageux, car honnêtement, il n'est toujours pas en forme parfaite depuis les 50 derniers mètres, et il a tout gâché."

Bowman a déclaré qu'il s'agissait d'une validation du dévouement de Phelps à mettre de l'ordre dans ses vies, à l'entrée et à la sortie de la piscine.

"Tout va ensemble", a déclaré Bowman. "Toutes ces choses l’ont vraiment pesé. Il a traité beaucoup de choses et les a bien traitées."

"Je suis vraiment fier de ça parce que ça aurait brisé beaucoup de monde."

– 'Le vrai niveau' –

Bowman a admis que les revers et les performances médiocres de la saison avaient laissé place au doute, même s'il savait que Phelps, qui a 30 ans le 30 juin, était en train de courir au milieu d'un entraînement intensif.

Il n'était pas étonné de voir les émotions de Phelps se déverser après les courses, affirmant qu'il était aussi un peu étouffé.

"La route a été longue et difficile pour arriver ici", a déclaré Bowman. "Et vous ne savez jamais vraiment si vous allez revenir à ce niveau – c'est le niveau réel."

Quand il a lancé son retour d'une retraite de près de deux ans en 2014, la mouche de 200 m ne semblait pas figurer dans les plans de Phelps.

Il n’a pas réussi à rompre deux minutes lors d’une rencontre à Charlotte en mai, mais a donné un aperçu de ce qui allait se passer vendredi matin lorsqu’il a remporté la victoire dans sa course en 1: 55.51.

Bowman a déclaré: "Je pense que certaines personnes vont être très étonnées."

Bowman et Phelps – qui nageront le 100m fly samedi suivi du 200m QN dimanche, seront tranquilles.

"Il y avait un petit doute là-bas", admit Bowman. "Plus vraiment. Je vais dormir ce soir."

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