La NBA marque des débuts dans l'Inde cricket-folle mais des questions demeurent

Mais les 7 000 places vendues et les hurlements d’enthousiasme lors du match de samedi laissent penser que, du moins pour certains Indiens, le basket-ball est important.

"Ce fut une expérience passionnante… une expérience brillante", a déclaré Akash Saraswati, étudiant diplômé de 22 ans, qui a économisé pour son billet coûtant plus de 90 USD.

Même une jambe cassée ne pouvait pas l’empêcher de se rendre à Mumbai en provenance de la ville voisine de Pune. "Je n'ai pas hésité", dit-il.

Beaucoup de ceux qui ont rempli les tribunes étaient des inconditionnels comme Saraswati, venus d'aussi loin que Delhi et Bangalore.

D'autres étaient présents pour goûter à quelque chose de nouveau, luttant contre les règles alors qu'ils observaient les joueurs dribbler, plonger et dunk.

"Il y a tellement de grâce et de coordination sans effort entre les joueurs. C'est beau à regarder", a déclaré le directeur des ventes Rajesh Kamble, qui a avoué qu'il essayait toujours de comprendre le sport.

Le jeu en a peut-être dérouté certains, mais l'animation était un territoire familier: les danses de Bollywood ont remplacé les routines de pom-pom girls et un groupe de hip-hop de Mumbai a pris la parole avant la rencontre.

L’audience à la cour comprenait des célébrités telles que la superstar de Bollywood, Priyanka Chopra-Jonas. La plus grande ovation de la soirée a toutefois été remportée par la légende de la NBA, Larry Bird, dont la présence a mis la foule sur pied.

Qu'est-ce qui se passe une fois que 'cirque' part?

Cependant, des questions subsistent quant à savoir dans quelle mesure la NBA – dont les recettes pour la saison 2017-2018 étaient de 8 milliards USD, selon Forbes – est disposée à investir en Inde et si son auditoire sera limité aux fans inconditionnels et aux citadins fortunés.

"Le fait que le cirque soit arrivé en ville est une excellente chose", a déclaré Vishal Jhunjhunwala, partenaire de la firme de marketing du sport basée à Mumbai, Square Consulting.

"Mais que se passe-t-il une fois que le cirque a quitté la ville?

"Il faut un lien local, une superstar du basketball qui a des racines indiennes. Cela n'existe pas pour le moment, contrairement à la Chine où la présence d'une star comme Yao Ming a poussé tout son pays à suivre le sport", a déclaré Jhunjhunwala. a déclaré à l'AFP.

Aucun joueur indien n’a jamais pris part à un match de la NBA et bien que le commissaire de la NBA, Adam Silver, ait déclaré à la presse qu’il espérait voir ce changement d’ici cinq ans, peu de personnes retenaient leur souffle.

Et, contrairement au cricket qui se joue partout, des bidonvilles de l'Inde aux clubs de ses membres, le basketball jouit d'un attrait limité dans ce pays de 1,3 milliard d'habitants.

Le billet le moins cher pour le match de samedi coûtait 4 500 roupies (65 USD), pour atteindre un montant astronomique de 85 000 roupies pour les fauteuils. En comparaison, une passe de saison pour le deuxième test de la semaine prochaine entre l'Inde et l'Afrique du Sud à Pune culmine à 5 000 roupies.

Bien que le prix élevé n'ait pas dissuadé les amateurs de sports bien nantis, les analystes estiment que la NBA risque de perdre une part considérable de l'auditoire indien si elle ne renforce pas l'intérêt de masse.

"Vous demandez aux gens de dépenser beaucoup d'argent pour regarder un sport qu'ils ne connaissent pas beaucoup", a déclaré Jhunjhunwala.

Pour les spectateurs, cependant, le spectacle valait bien le gros lot.

"Je suis un fan de cricket mais … le basketball a aussi un potentiel énorme et nous espérons que ce sera le début d'une nouvelle aventure sportive", a déclaré un entrepreneur danois âgé de 25 ans.

Dans ses commentaires, Silver de la NBA a déclaré que les jeux "nécessitaient la venue d'un tribunal, d'un tableau d'affichage, de sièges, de vestiaires" à Mumbai.

Ils devront faire beaucoup plus pour que le sport ait un avenir à long terme dans le pays, affirment les experts, alors que la tournée de pré-saison de la NBA en Asie se dirige maintenant vers le Japon et la Chine pour de nouveaux matches au cours de la semaine à venir.

"Un match ne transformera pas l'Inde en une nation passionnée de basket-ball. Mais c'est un premier pas", a déclaré Jhunjhunwala.

"S'ils perdent de l'argent, eh bien, ils ont de grandes poches"

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