La famille de Muhammad Ali prête son voyage solennel à Louisville

La famille de la légende de la boxe Muhammad Ali s'est préparée à accompagner son corps dans son voyage de retour dans sa ville natale, Louisville, en prévision d'un cortège funèbre public et d'un service censé attirer une foule immense en l'honneur de "The Greatest".

L'ancien président Bill Clinton et le comédien Billy Crystal sont parmi ceux qui doivent s'exprimer vendredi lors d'un mémorial dans une immense arène de la ville du Kentucky, où Ali – trois fois champion du monde des poids lourds – a grandi et a lancé ses premiers coups de poing.

Le charismatique Ali, éblouissant combattant et défenseur des droits civils devenu l'un des personnages les plus marquants du XXe siècle, est décédé vendredi à l'âge de 74 ans des suites de problèmes de santé compliqués par une longue bataille contre la maladie de Parkinson.

Dimanche, des membres de sa famille devaient accompagner son corps d'Arizona, où il est décédé, dans son État d'origine, dans le sud des États-Unis.

"Nous avons littéralement mal au cœur. Mais nous sommes heureux que papa soit libre maintenant", a écrit l'un des neuf enfants d'Ali, sa fille Hana, sur Twitter.

Ce n'était pas tout de suite clair quand ils voyageraient. Un porte-parole de la famille n'a pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Le maire de Louisville, Greg Fischer, a déclaré à l'AFP que la ville – dont les habitants ont laissé des fleurs, des ballons et des hommages à la maison d'enfance d'Ali – était prête pour une grande fête en hommage à son fils le plus célèbre.

"Le Champ était une figure surnaturelle qui traversait toutes sortes de frontières, des sports aux arts, en passant par les activités humanitaires, du noir au blanc, des chrétiens à l'islam, et il appartient au monde", a déclaré Fischer.

"Il y aura des gens venant de partout."

Le maire a déclaré que les plans du dernier adieu d'Ali étaient prévus depuis "assez longtemps" et que la ville – l'hôte de l'élite du Kentucky Derby, le Derby du Kentucky, qui attire près de 200 000 spectateurs – devrait accueillir "de grandes foules". "

Après les funérailles familiales de jeudi, le cercueil d'Ali sera transporté vendredi dans les rues de Louisville, avant une inhumation privée et le service commémoratif public interconfessionnel organisé au KFC Yum! Centre.

La procession a été organisée pour "permettre à tous les habitants du monde de se dire au revoir", a déclaré à la presse le porte-parole de la famille Bob Gunnell.

Plus tard dimanche, des services interconfessionnels étaient prévus au Centre islamique de Louisville, qui invitait les citoyens à "s'unir à l'unité pour célébrer la vie" d'Ali.

'Tu peux partir maintenant'

La cause officielle de la mort d'Ali était un choc septique dû à des causes naturelles non précisées.

Gunnell a déclaré qu'Ali avait consulté un médecin pour une toux, mais que son état s'était rapidement détérioré. Il a été admis dans un hôpital de la banlieue de Phoenix à Scottsdale, où il vivait depuis plusieurs années avec son épouse Lonnie.

La famille d'Ali l'a finalement retiré du système de survie, vendredi, a déclaré Gunnell.

"Nous avons tous essayé de rester forts et lui avons murmuré à l'oreille:" Vous pouvez partir maintenant. Nous irons bien ", a écrit Hana Ali.

Dirigeants politiques, personnalités sportives, célébrités et fans du monde entier se sont arrêtés pour se souvenir de «The Greatest», dont la carrière remarquable a duré trois décennies.

"Muhammad Ali était le plus grand. Période", a déclaré le président américain Barack Obama.

"Son combat en dehors du ring lui coûterait son titre et son statut public. Cela lui donnerait des ennemis à gauche et à droite, le rendrait insultant et le mettrait presque en prison. Mais Ali restait sur ses positions."

Les hommages rendus à Ali – converti à l’islam dans les années 1960 – venaient même d’Iran, où le ministre des Affaires étrangères, Mohammad Javad Zarif, l’appelait "Le plus grand groupe sur le ring et dans la lutte pour la justice, la dignité et la paix".

Carrière stellaire

La carrière d'Ali a duré de 1960 à 1981 et il a pris sa retraite avec une fiche de 56 victoires et 5 défaites, dont des affrontements historiques comme le "Rumble in the Jungle" contre George Foreman en 1974 à Kinshasa, capitale de la République démocratique du Congo (ex-Zaïre).

"Il m'a frappé avec un rapide un-deux, m'a jeté à terre et toute ma vie a changé", a déclaré Foreman à CNN à propos de l'épique "Rumble".

"J'ai été dévasté", a-t-il déclaré. "Je ne savais pas que je ferais le meilleur ami de ma vie."

Parmi les autres moments marquants de la carrière d'Ali, notons deux coups de grâce de Sonny Liston et sa rivalité avec Joe Frazier.

Objecteur de conscience

Le 17 janvier 1942, Cassius Marcellus Clay Jr, né à Ali, a ébloui les fans avec des mouvements lisses sur le ring et une personnalité pleine d’esprit et d’engagement.

Il a dit qu'il pouvait "flotter comme un papillon, piquer comme une abeille".

Il a pris le nom de Muhammad Ali après sa conversion à l’islam en 1964, peu de temps après avoir assommé ce sport en revendiquant le titre mondial avec une contrariété monumentale contre Liston.

Le refus d'Ali de servir dans la guerre du Viêt Nam le poussa à être poursuivi en justice pour évasion judiciaire et à le bannir de la boxe pendant trois ans. La Cour suprême des États-Unis a annulé sa condamnation pour évitement de tirant d'eau en 1971.

Ali a maintenu ses convictions et a finalement mérité des éloges en tant que militant des droits civils.

Il a reçu la plus haute distinction civile américaine, la Médaille présidentielle de la liberté, en 2005 et a été choisi pour allumer la flamme olympique en 1996, les mains tremblantes du fait de la maladie de Parkinson – un moment poignant pour le monde du sport.

Ali sera enterré au cimetière Cave Hill à Louisville.

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