Héros, légende … méchant? Ugly Feud de Muhammad Ali avec Joe Frazier

Une icône bien-aimée. Un combattant qui transcendait son sport. Un symbole d'héroïsme, de courage et de défi.

Muhammad Ali était tout cela et plus encore pour d'innombrables millions d'admirateurs du monde entier au cours de sa vie et de son temps remarquables.

Pourtant, pour Joe Frazier, l'adoration accablante accordée à Ali pendant et après sa carrière serait toujours difficile à supporter.

Frazier, décédé en 2011, devait être le plus grand rival d'Ali sur le ring, les deux hommes se livrant à trois batailles sanglantes qui ont culminé avec leur terrible collision de 1975 à Manille.

Mais la nature noble de la rivalité entre Frazier et Ali à l'intérieur des cordes masquait une vilaine querelle, alimentée par Ali, qui allait laisser rancune à Frazier pendant des décennies après que les deux hommes eurent finalement raccroché leurs gants, bien loin de l'époque des années 1960. quand ils avaient été amis.

Au cours de son exil de boxe suite à son refus de se battre au Vietnam, Ali a été dépouillé de son titre et largement ostracisé dans les États-Unis. Frazier a prêté de l'argent à Ali et a fait pression sur le président Richard Nixon pour lui permettre de boxer.

L’amitié s’est détériorée lorsque Ali est revenu à la boxe et que son "combat du siècle" contre Frazier était prévu pour le 8 mars 1971 à Madison Square Garden.

Ali, un héros du mouvement noir des droits civiques, décrivit sans relâche Frazier en termes offensants, le dépeignant comme un "Oncle Tom", un pion inarticulé et passif de l '"Etablissement blanc".

Salves verbales

"Joe Frazier est un oncle Tom. Il travaille pour l'ennemi", se moqua Ali.

Qu'il s'agisse d'un exemple précoce de discours vulgaire promotionnel ou de sentiment sincère, les paroles d'Ali piquaient Frazier – le fils du métayer de l'Alabama qui avait été soumis au racisme dans sa jeunesse – à la base.

Dans son autobiographie de 1996, Frazier a décrit les salves verbales d'Ali comme une "tentative cynique de me faire sentir isolé de mon propre peuple".

"Il pensait que cela m'affaiblirait au moment de lui faire face dans cet anneau. Eh bien, il avait tort. Cela ne m'a pas affaibli, cela m'a réveillé à quel point il était un fils de pute bon marché", a écrit Frazier. .

Frazier a pris une mesure de vengeance en recouvrant Ali au 15ème round de leur premier combat avant de prendre une victoire à la décision unanime.

L'animosité de ce premier combat finit par définir les relations entre Ali et Frazier par la suite.

Après un second combat remporté par Ali en 1974, l’invective a pris une tournure plus laide lors de la préparation de la "Thrilla in Manila" l’année suivante, Ali se focalisant sur l’aspect physique de Frazier, le qualifiant à plusieurs reprises de "gorille". "

"Joe Frazier devrait donner son visage à The Wildlife Fund! Il est si laid, les aveugles vont dans l'autre sens. Non seulement il a l'air mauvais, mais il peut aussi le sentir dans un autre pays. Que penseront les habitants de Manille? Ces frères noirs sont des animaux . Ignorant. Stupide. Moche et malodorant ", a déclaré Ali aux journalistes.

'C'est un homme'

Frazier a répondu en affirmant qu'il voulait "prendre le coeur de Ali" et, en termes métaphoriques, au cours du combat qui a suivi, il a failli le faire.

Ali a finalement triomphé après 14 rounds épuisants lorsque Frazier, les yeux gonflés au point de devenir presque aveugle, s'est retiré avant le 15ème round.

"Ne me laissez plus jamais entendre quelqu'un rabaisser Joe Frazier", dit Ali, déchiré. "Il est l'homme le plus dur du monde. Si j'avais accepté les coups qu'il avait reçus, j'aurais arrêté de fumer bien avant. Il est un homme."

Le pian d'Ali à la bravoure de Frazier n'a cependant pas guéri la faille.

Dans son autobiographie deux décennies plus tard, Frazier exposa son ressentiment, suggérant que la maladie de Parkinson d'Ali était une vengeance divine.

"Les gens me demandent si je suis désolé pour lui. Nope. Le fait est que je m'en fous. Ils veulent que je l'aime, mais je vais ouvrir le cimetière et enterrer ses fesses lorsque le Seigneur choisira de le prendre. ," il a écrit.

En 2001, cependant, Ali s’est excusé lors d’une interview avec le New York Times.

"D'une certaine manière, Joe a raison. J'ai dit beaucoup de choses dans le feu de l'action que je n'aurais pas dû dire", se dit Ali. "Je m'excuse pour ça. Je suis désolé."

À la fin de la décennie, l'amertume de Frazier avait finalement commencé à s'estomper.

"Je lui pardonne, bien sûr", a déclaré Frazier au quotidien britannique Daily Telegraph dans une interview.

Après la mort de Frazier d'un cancer du foie en 2011, Ali faisait partie des personnes en deuil lors d'un service familial privé.

"Le monde a perdu un grand champion", a déclaré Ali.

"Je me souviendrai toujours de Joe avec respect et admiration."

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