Arnold Palmer, «roi» du circuit de la PGA, décède à 87 ans

Arnold Palmer, le fils du gardien de verdure de Pennsylvanie qui est devenu l'un des champions les plus charismatiques du golf et a gagné des millions de dollars en transformant son image populaire "everyman" en une des marques de sport les plus lucratives au monde, est décédé dimanche à l'hôpital presbytérien de l'Université de Pittsburgh. à Pittsburgh, selon son assistant de longue date, Doc Griffin. Palmer a été hospitalisé en vue d'une chirurgie cardiaque, mais M. Griffin a déclaré qu'il ne connaissait pas la cause exacte du décès. Il avait 87 ans.

Palmer est passé du milieu des cols bleus à faire partie de la royauté du sport – il était familièrement connu sur le circuit de la PGA sous le nom de "The King" – et était un partenaire de jeu fréquent des présidents américains. Il a laissé une marque indélébile dans le monde du golf sous la forme de près de 300 parcours conçus par des designers. Arnold Palmer Enterprises, qui a géré ses recommandations et autres projets, a contribué à faire de Palmer le premier golfeur à se faire une marque mondiale.

Beaucoup attribuent à Palmer d'avoir inventé le golf en tant que sport télévisé, devenant ainsi la première étoile bien connue du jeu en aidant à donner un nom et un visage au jeu. La vitalité de Palmer et son allure enfantine ont contribué à attirer de nouveaux fans dans le sport qui ont regardé à la télévision. "J'ai des relations sexuelles sur tout le visage", a déclaré Palmer.

Devenu un athlète de haut niveau dans les années 1950, Palmer ne jouait pas au golf. il les a attaqués. Armé d'une frappe brutale qui ressemblait plus à un lancer frappé au hockey qu'à un coupeur de marguerite, Palmer a donné son énergie et son enthousiasme au jeu effronté que des hommes comme lui, comme Bobby Jones et Sam Snead, portaient des manteaux et des culottes en tweed.

Debout sur deux mètres, avec de larges épaules, des bras costauds et des mains énormes, Palmer était connu pour ses frappes au volant, puis pour sa balle dans le fairway, parcourant de longues distances en tenant une mince cigarette entre ses doigts.

Fréquemment, le lourd élan de Palmer le poussait à trouver sa balle échouée dans des fosses de sable et enterrée dans un gros rugueux. Quand ses options étaient soit de jouer la sécurité en prenant un coup et en frappant pour un tir plus propre, ou en le zinguant entre les arbres et à travers les buissons pour une chance infime d’économiser pour un pair, Palmer savait quoi faire.

"Il y a toujours eu des joueurs conservateurs, du genre fairways-and-greens", a-t-il déclaré au Wall Street Journal. "Les spectateurs ont plaisir à voir un joueur tirer un coup, prendre un risque."

Entouré par la galerie, almer feuillettait sa cigarette, relevait son pantalon, puis sa balle pour des résultats souvent fascinants.

Entre 1958 et 1964, il remporta sept titres majeurs, dont quatre fois aux Masters, une fois à l’Open américain et deux fois de suite au British Open. Au cours d’une carrière de plus de cinq décennies, Palmer a remporté 62 tournois lors de la tournée américaine et accumulé près de 7 millions de dollars en prix. Il était le premier golfeur à gagner 1 million de dollars en bourses.

Le tournoi le plus mémorable de Palmer et l’un des plus grands affrontements au golf de tous les temps se sont déroulés à l’ouverture américaine de 1960, au Cherry Hills Country Club, près de Denver.

Le dernier jour de l’événement, Palmer était à sept coups du leader – une avance par ailleurs insurmontable.

"Que se passera-t-il si je tire 65?" Demanda Palmer à un ami avant de partir pour la ronde finale.

"Rien", a déclaré Bob Drum, rédacteur sportif de Pittsburgh, "Vous avez raté votre chance."

"Comme si je l'avais fait," répondit Palmer. "Un 65 me donne 280 et 280 gagne l'Open."

Ce jour-là, Palmer a conduit le green sur le premier trou de 346 verges. Il a réussi un birdie dans six des sept trous d'ouverture. Il a tiré sur un joueur de 65 ans – Jack Nicklaus – un prodige amateur – pour remporter son seul titre Open.

Palmer était déjà un champion établi de la tournée lorsque Nicklaus est sorti de l’obscurité pour devenir le golden boy du golf. Dans presque tous les tournois auxquels ils ont participé, Palmer et Nicklaus se sont affrontés dans ce qu’on appelle l’une des plus féroces rivalités du golf.

Lors de l’Open américain de 1962, Nicklaus remporta son premier championnat majeur en battant Palmer en séries éliminatoires. En 1964, Palmer a terminé premier au Masters, tandis que Nicklaus était deuxième. L'année suivante, l'ordre était inversé. En 1967, Nicklaus remporta à nouveau l’Open américain, cette fois avec un score de cinq sous le par. Le seul autre joueur du top 10 à avoir dépassé la normale est Palmer, qui a terminé deuxième, à quatre coups derrière Nicklaus.

Leur rivalité s'est étendue au monde des affaires. Palmer était connu pour appeler le symbole marketing de Nicklaus – un ours d'or – un "cochon doré", reflet du physique grassouillet de Nicklaus.

Au cours de leurs dernières années, Palmer et Nicklaus devinrent de grands amis. En 2010, Palmer et Nicklaus ont été les partants du tournoi de golf Masters et ont tous deux effectué une première victoire honorifique.

"En termes de reconnaissance des supporters, il a élevé le jeu à un autre niveau", a déclaré Nicklaus à USA Today en 2004. "Il a captivé l'imagination du public. De 1958 à 1964, il serait difficile de trouver un golfeur qui joue mieux."

Dan Jenkins, écrivain spécialisé dans le domaine du golf, a déclaré un jour à propos de la masse de l'appel: "Arnold Palmer ne jouait pas au golf, pensa-t-il. Il a cloué des poutres, des canapés rembourrés, des climatiseurs réparés. Il était le plus incommensurable de tous les champions de golf."

Ses fans se sont fait connaître un an au Masters d’Augusta, en Géorgie, défilant derrière lui et brandissant des pancartes portant l’indication "Arnie's Army". Beaucoup d'entre eux étaient des soldats du fort Gordon voisin qui étaient venus au tournoi juste pour regarder Palmer.

Dans toutes ses apparitions dans le tournoi, Palmer a été suivi par une foule de fans qui s'empileraient jusqu'à 15 rangées. Ils grimpaient aux arbres, se tenaient sur les épaules et utilisaient même des périscopes en carton – tout ce qui pouvait donner un aperçu de "The King".

Palmer a capitalisé sur sa popularité pour remporter un grand succès en tant qu'homme d'affaires, notamment en 1961, lorsqu'il a créé Arnold Palmer Enterprises avec le symbole marketing d'un parapluie de golf coloré.

Une grande partie de son succès dans les coulisses est due à son partenaire commercial, Mark McCormack, que Palmer avait affronté à l’université. McCormack, décédé en 2004, a fondé IMG, une entreprise de gestion d’athlètes, en 1960 et a fait de Palmer son premier client. Leur accord, qui a été scellé avec une poignée de main, a immédiatement porté ses fruits. Au cours des deux premières années, les endossements de Palmer sont passés de 6 000 dollars à plus de 500 000 dollars par an.

Tout au long de sa carrière, Palmer a passé des contrats avec une grande variété de sociétés, notamment des piles Rayovac, des montres Rolex, des appareils auditifs Starkey, des fluides moteur Pennzoil, de la vodka Ketel One, des voitures de luxe Cadillac, des produits de golf Callaway et des voiturettes de golf E-Z-Go.

On attribue également à Palmer la création d’un mélange de boisson, un thé glacé éclaboussé de limonade.

"Un gars est venu au bar et il a commandé un Arnold Palmer, et le barman savait en quoi consistait cette boisson", a déclaré l'Irlandais Padraig Harrington, trois fois champion du monde. "C'est dans une ligue à vous."

Toujours homme d'affaires, en 2002, Palmer possédait sa licence d'entreprise "Arnold Palmer Tee", une version en bouteille de la boisson, accordée à l'AriZona Beverage Co.

Palmer a également été l’un des premiers professionnels à concevoir des terrains de golf et à gagner des millions de dollars. Près de 300 terrains de golf du monde portent son nom, dont deux appartenant à Palmer: le Bay Hill Club and Lodge à Orlando, qui abrite l’Arnold Palmer Invitational, un événement de la PGA, et le Latrobe Country Club en Pennsylvanie, le parcours où père a maintenu les greens.

En 1994, Forbes estimait que la fortune personnelle de Palmer dépassait les 175 millions de dollars. En Asie seulement, la marque Arnold Palmer vend plus de 100 millions de dollars de produits allant du désodorisant pour voiture au linge de lit.

Palmer possédait un magazine exclusif destiné aux clubs dans lesquels il avait conçu un parcours de golf. Il a nommé la publication de signature, qui est distribuée dans le monde entier, "Royaume".

Arnold Daniel Palmer est né le 10 septembre 1929 à Youngstown, en Pennsylvanie, et a grandi à Latrobe, à proximité. Il a appris à jouer au golf grâce à son père, Milfred Jerome "Deke" Palmer, un chef de projet strict qui travaillait tous les jours sur le terrain du Latrobe Country Club.

Palmer a rappelé dans son livre, "A Golfer's Life" (1999), qu'il avait trois ans lorsque son père lui a mis dans les mains un club de golf abimé et lui a simplement demandé de "frapper fort, mon garçon".

Le reste Palmer s'est fait lui-même. Il a grandi pour devenir un joueur prodigieux et au lycée n'a perdu que quatre matches.

Un été, lors d'un tournoi junior, il rencontra Marvin "Bud" Worsham, un golfeur de la région de Washington qui allait changer la vie de Palmer.

Worsham, également connu sous le nom de Bubby, était le plus jeune frère du champion américain de 1947, Lew Worsham. Bud Worsham devint le meilleur ami de Palmer et les deux compagnons de chambre de l'actuelle université de Wake Forest à Winston-Salem, en Caroline du Nord, où ils jouèrent tous deux au golf avec des connaissances.

Une nuit dans la dernière année de Palmer, Worsham était dans une voiture qui a quitté une route et s'est écrasée contre un arbre. Palmer, qui était censé être dans le véhicule cette nuit-là avec Worsham, s'est rendu chez le coroner le lendemain matin pour identifier le corps de son meilleur ami.

Le plus prestigieux tournoi junior disputé à Washington, le Bubby Worsham Memorial, a été renommé en son honneur.

Peu de temps après l'accident, Palmer a quitté l'école et a passé trois ans dans la Garde côtière. En 1954, après sept mois passés au service de la Garde côtière et comme joueur de golf de haut niveau, Palmer entra dans le tournoi américain des amateurs, puis l’un des plus grands événements pour les golfeurs talentueux.

Palmer, qui a été un long coup pour commencer, a remporté le tournoi par un coup sur Robert Sweeny. Il a souvent dit qu'il considérait la victoire comme l'une de ses plus grandes victoires et le tournant de sa carrière. Quelques jours plus tard, Palmer est devenu golfeur professionnel en signant un accord de sponsoring avec Wilson Sporting Goods.

Dans ses dernières années, Palmer assuma le rôle de parrain du golf, conseillant les autres joueurs sur des sujets aussi variés que les affaires, leur swing ou leur vie privée. En 2010, Palmer a été franc lors de l'annonce de la nouvelle selon laquelle Tiger Woods avait été un mari infidèle et a déclaré que ce dernier aurait pu mieux gérer la controverse en étant plus ouvert avec le public.

Parmi ses nombreux dons de charité, Palmer a octroyé une bourse à Wake Forest en l'honneur de Bud Worsham. En 2006, l'hôpital Winnie Palmer pour femmes et bébés a ouvert ses portes à Orlando, principalement financé par Palmer, qu'il a nommée en mémoire de son épouse, l'ancienne femme Winnie Walzer, décédée en 1999.

Parmi les survivants, on compte sa deuxième épouse, l'ancienne Kathleen Gawthrop, avec laquelle il s'est marié en 2005.

En 2004, le président George W. Bush a décerné à Palmer la Médaille présidentielle de la liberté, le plus grand honneur civil du pays. Au fil des ans, Palmer a joué au golf avec un certain nombre de présidents et a souvent collaboré avec Dwight D. Eisenhower.

Palmer a souvent raconté l'histoire des premiers Masters dans lesquels il avait joué en tant que professionnel en 1955.

Lui et son épouse, Winnie, ont conduit Magnolia Lane, l'entrée légendaire du grand pavillon blanc d'Augusta National, dans une Ford rose corail tractant une caravane étroite de 19 pieds dans laquelle ils vivraient toute la semaine de l'événement.

Il est arrivé 10e cette année-là et a remporté la somme considérable de 695,83 $, "et nous n'avons plus jamais tiré la remorque."

(Cette histoire n'a pas été modifiée par le personnel de NDTV et est générée automatiquement à partir d'un flux syndiqué.)

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