Sunil Chhetri dit que sa longévité est la principale raison de la reconnaissance de Khel Ratna

Premier footballeur à recevoir le prix Major Dhyan Chand Khel Ratna, le maestro indien Sunil Chhetri a attribué samedi à sa longévité au plus haut niveau la raison de remporter la plus haute distinction sportive du pays. Le capitaine indien de 37 ans, qui a débuté sa carrière professionnelle en 2002 avec le célèbre club de Mohun Bagan et a fait ses débuts internationaux en 2005, a reçu le Khel Ratna des mains du président Ram Nath Kovind. « L’une des principales raisons pour lesquelles j’ai obtenu le Khel Ratna Award est que je joue depuis 19 ans. Je tiens à remercier chacun des masseurs, kinés et médecins. Vous, les superstars, avez été la principale raison pour laquelle j’ai pu être sur le terrain », a déclaré Chhetri.

« Il y a eu tellement de fois où je pensais que je ne pouvais pas, mais vous m’avez rendu possible », a-t-il déclaré dans un communiqué publié par la Fédération indienne de football.

Il a également remercié tous les clubs pour lesquels il avait joué, ses coéquipiers – à la fois dans les clubs et l’équipe nationale, les fans et sa famille.

« Toutes ces années, tu as souffert avec moi, tu t’es réjoui avec moi, tu étais là avec moi à tous les hauts et les bas, tu as rêvé avec moi – et je partage très heureusement ce prix avec chacun d’entre vous. »

Sans doute le plus grand footballeur indien après « l’âge d’or » du siècle dernier, Chhetri a disputé le plus grand nombre de matches internationaux et marqué le plus de buts.

Avec 80 frappes en 125 matches internationaux, il est actuellement à égalité avec la superstar argentine Lionel Messi sur le nombre de buts parmi les joueurs actifs.

Il est l’un des rares footballeurs indiens à avoir remporté le Padma Shri et a également reçu le prix Arjuna. Le président de l’AIFF, Praful Patel, a félicité Chhetri pour sa rencontre avec le Khel Ratna.

« Félicitations ! Personne ne le mérite plus que Sunil. Il a été le porte-drapeau et un modèle pour le football indien, ayant remporté tant de lauriers pour son pays et tous ses clubs au fil des ans.

« Je lui souhaite tout le meilleur dans ses entreprises futures, et j’ai hâte qu’il nous conduise vers des gloires sans précédent dans un avenir proche. » Le secrétaire général de l’AIFF, Kushal Das, a déclaré :

Promu

« Mes plus sincères félicitations à lui. Le prix Major Dhyan Chand Khel Ratna est le summum de toutes les récompenses sportives dans le pays et Sunil mérite le prix.

« C’est une légende vivante et l’icône que tous les fans admirent. Je lui souhaite tout le meilleur pour sa vie professionnelle et personnelle. Vous avez été un véritable porte-drapeau du football indien. « Je m’attends à ce que ce prix soit un motivation à tous les autres footballeurs indiens, et les inciter à atteindre les échelons supérieurs de leur carrière. »

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