Roger Federer a été "un grand match nul" lors de ses débuts en 1999 à Wimbledon, déclare le premier adversaire de la légende

"J'étais dans le top 100, je n'avais pas de problème à me qualifier pour Wimbledon et j'ai joué contre Roger qui était un junior et un wild card", a déclaré Novak à l'AFP.

"Je pensais – quel tirage au sort, je n'étais pas trop bon sur l'herbe, alors j'ai pensé que c'était une bonne chance de gagner un match", a ajouté Novak, qui avait 24 ans à l'époque.

Il a été éliminé de cette édition de Wimbledon au deuxième tour, sous les ordres de l'Américain Todd Martin, en deux sets, sans jamais réussir à dépasser le troisième tour au All England Club.

Federer, numéro un mondial junior en 1999, mais 103 au classement ATP à Wimbledon, s'est écrasé au premier tour sur trois de ses quatre premières participations au tournoi.

Cependant, il a incité les gens à s'asseoir et à en prendre conscience quand il a renversé Pete Sampras en se rendant aux quarts de finale de 2001.

Federer a ensuite remporté cinq titres consécutifs à Wimbledon et huit au total, son dernier en 2017.

"Je pensais qu'il n'était pas mauvais, mais pendant le match, je n'ai jamais pensé qu'il pourrait atteindre ce qu'il a", a déclaré Novak à propos d'un joueur qui a remporté 20 tournois majeurs et 102 titres au total.

"C’était un moment difficile, l’herbe était beaucoup plus rapide alors nous ne jouions pas beaucoup et je n’aimais pas ça. Je n'arrêtais pas de chercher le rythme."

"Exceptionnel, une icône"

"Ensuite, je l'ai rencontré à d'autres tournois, sur béton et sur terre battue, et j'ai pu constater qu'il était bon", a ajouté Novak, qui a remporté sept titres en simple dans l'ATP – quatre sur terre battue et trois sur terrain dur – et s'est hissé à la cinquième place du monde. 2002.

"Au total, j'ai joué contre lui à neuf reprises, y compris lors des finales à Gstaad et à Vienne, alors qu'il était déjà numéro un mondial."

Novak entretenait des relations privilégiées avec Federer – non pas à cause de ce match à Wimbledon, mais via son épouse, Mirka, née en Slovaquie, qui formait un seul pays avec la République tchèque jusqu'en 1993.

"Nous avions des entraînements ensemble, nous étions un peu plus rapprochés que la normale à cause de Mirka et de son physiothérapeute tchèque Pavel Kovac", a déclaré Novak.

"Dans la salle des joueurs, nous avons joué au tennis de table ou au billard. Il a toujours été plus proche des Tchèques. Mais nous n'avons jamais parlé de ses débuts à Wimbledon", a-t-il ajouté.

Novak a pris sa retraite du sport à 32 ans à cause de sa famille, mais il reste entraîneur et surveille Federer sur le circuit.

"Je l'avais vu pour la dernière fois il y a une dizaine d'années, lors d'un tournoi à Miami", a déclaré Novak, actuellement entraîneur-chef des joueurs tchèques de moins de 18 ans.

"Je suis ses résultats, je ne regarde pas chaque match qu'il joue, mais il est incroyable, il continue de gagner des tournois à presque 38 ans et il est toujours parmi les meilleurs du monde."

Invité à choisir un favori parmi Federer, Rafael Nadal et Novak Djokovic, l’ancienne star tchèque n’a pas de doute.

"J'ai joué contre les trois joueurs et je les connais tous. Ils sont tous très cool, mais Federer est tout simplement exceptionnel. C'est une véritable publicité pour le tennis et une icône", a déclaré Novak.

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