Quand ‘David’ Muhammad Ali a battu ‘Goliath’ Sonny Liston


Les anges:

Cassius Clay venait de battre le champion du monde Sonny Liston quand il a tourné sa colère contre les journalistes au bord du ring qui l’avaient considéré comme un outsider, en criant: « Mange tes mots! »

Liston, harcelé par une blessure à l’épaule, a jeté l’éponge avant le septième tour au Convention Hall de Miami, abandonnant sa ceinture de championnat des poids lourds au joueur de 22 ans aux lèvres lâches le 25 février 1964.

Clay s’est converti à l’islam peu de temps après et a changé son nom en Muhammad Ali.

Des décennies plus tard, la légende d’Ali dominait toujours le monde du sport.

Mais le moment qui a donné naissance à cette légende est arrivé à Miami, où Clay a toujours dit qu’il vaincrait le «gros ours» Liston.

« Incroyablement, le jeune vantard et insultant avait toujours dit la vérité », a écrit un journaliste du New York Times en référence à la prédiction audacieuse de la victoire de Clay.

Au moment de son changement de nom, Ali avait remporté ses 19 premiers combats professionnels et était surtout connu pour sa médaille d’or en 1960 aux Jeux olympiques de Rome.

Né à Louisville, dans le Kentucky, Ali est devenu célèbre pour être un boxeur verbal qui a frappé ses adversaires avec des mots – souvent en rimes – avant de les affronter sur le ring.

Liston avait 31 ans et avait 36 ​​combats à son actif, dont une victoire contre Floyd Patterson, qui, comme Sugar Ray Robinson et Joe Louis, était très apprécié des fans du sport.

Les fans n’aimaient ni Clay ni Liston.

Clay a été méprisé pour sa grande gueule et pour avoir côtoyé Malcolm X et la Nation of Islam.

Contrairement à Clay, qui est né dans une famille de la classe moyenne, Liston avait 25 frères et sœurs et est né dans un environnement pauvre en 1932 dans l’État du sud de l’Arkansas.

Liston était un criminel reconnu coupable qui avait appris la boxe tout en purgeant une peine de cinq ans de prison pour vol qualifié.

Il était connu pour se frotter les coudes avec le gangster Frankie Carbo, le fils d’un immigrant catalan qui avait déménagé dans le Bronx.

Liston avait été extrêmement favorisé pour frapper Clay dans le combat fatidique.

La pluie la nuit du combat, les chances de 7 contre 1 et la croyance largement répandue que Liston éliminerait Clay en cinq minutes ont contribué à une faible participation au Convention Hall. Seuls 8 297 des 15 000 sièges de l’arène ont été occupés.

Un très bon jeux de jambes

Lorsque la cloche a sonné, Clay a utilisé son jeu de jambes célèbre pour danser autour de Liston, qui avait hâte de blesser son jeune adversaire.

Mais Clay, qui a évité les premiers coups de poing de Liston, a surpris tout le monde en coupant l’un des sourcils de Liston au deuxième tour.

Malgré une première performance réussie, Clay s’est retiré dans son coin au troisième tour aveuglé par une sensation de brûlure dans ses yeux. Cela lui a causé une telle douleur qu’il a supplié son entraîneur, Angelo Dundee, de jeter l’éponge.

On ne sait pas pourquoi les yeux de Clay brûlaient. Quelle que soit la cause, Dundee a changé l’histoire du sport en forçant Clay à surmonter sa douleur, lui disant de garder ses distances avec Liston.

« Tout ce que j’ai fait était de lui donner les instructions parfaites – courir – et c’est ce qu’il a fait », a déclaré Dundee à l’un des médecins du ring, Ferdie Pacheco, selon le livre « Les 12 plus grands rounds de boxe ».

« Il a couru et, heureusement, le cher Seigneur est entré en jeu; les conduits lacrymaux ont nettoyé les yeux (de Clay) et il a commencé à botter le diable de l’autre gars », a déclaré Dundee.

Liston n’a pas pu prendre l’anneau pour le septième tour.

« Ce combat a non seulement fait du futur Muhammad Ali un champion, il a montré sa fibre morale et sa force de caractère au monde. En combattant un tueur comme Liston alors qu’il était aveugle, Clay avait clairement démontré son courage », a déclaré Pacheco.

Qualifié pour être un champion

Dans une interview marquant le 40e anniversaire du combat, Ali l’a qualifié de plus important de sa carrière.

« C’était le plus important parce que j’ai prouvé que j’étais qualifié pour être champion », se souvient-il.

« Au début, j’avais peur … Les gens pensaient qu’il me tuerait, mais je leur ai prouvé qu’ils avaient tort. »

Ali a défendu son titre jusqu’en 1967, lorsqu’il a été interdit de boxe et déchu de son titre pour avoir refusé de servir dans l’armée américaine au Vietnam. La Cour suprême des États-Unis a finalement annulé son projet de condamnation pour esquive.

Avant d’être contraint de sortir de la boxe, Ali a de nouveau combattu Liston le 25 mai 1965. Cette fois, il n’y a pas eu de concours.

Ali a abattu Liston avec son premier coup de poing, dans un swing qui a conduit certains observateurs sceptiques à se demander si le coup de poing avait jamais atterri sur l’ancien champion.

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