Pak Se-Ri, légende coréenne à la retraite, cherche l'héritage d'Arnold Palmer

Mais pour les fans qui se sont rendus jeudi pour voir le plus grand nom du golf coréen lors de son dernier tournoi, le jeu actuel a été une lointaine seconde pour reconnaître une carrière qui aurait provoqué la montée de la Corée du Sud en tant que force dominante dans le football féminin.

La victoire de Pak Se-Ri à l'US Open de 1998 – qui n'avait alors que 20 ans et sa saison recrue en LPGA – a tout changé.

Elle a été la première Coréenne – en fait la première Asiatique – à remporter le plus vieux majeur féminin et est devenue la fille de l'affiche du boom du golf sud-coréen, qui s'est depuis renforcé.

Pak a remporté le titre de recrue de l'année en 1998 et sept autres femmes sud-coréennes l'ont imitée depuis. Le même nombre a remporté des titres à l'US Open, y compris le champion 2015, Chun In-Gee.

Bon nombre de ceux qui ont suivi le sillage de Pak – y compris la championne olympique en titre, Park In-Bee – se considèrent souvent comme des "filles Se-Ri", citant son triomphe à l’US Open comme le moment où ils ont décidé de s’engager sérieusement dans ce sport.

C'est un héritage que Pak, qui a maintenant 39 ans, chérit clairement.

"En fin de compte, je souhaite que l'on se souvienne de moi comme d'une personne qui était largement respectée", a-t-elle déclaré aux journalistes avant le championnat LPGA KEB-Hana Bank, qui a débuté jeudi à Incheon.

Après avoir pris sa retraite du joueur américain Arnold Palmer, Pak a déclaré qu'elle souhaitait continuer à jouer un rôle influent après son départ à la retraite.

"Je sais que j'ai beaucoup de chemin à faire, mais j'aimerais être comme M. Palmer et apprendre à devenir quelqu'un qui peut apporter une contribution majeure au golf.

"Mon objectif est de devenir quelqu'un qui puisse être utile aux jeunes joueurs et aux personnes de mon entourage. Je ne suis pas intéressé à satisfaire mes désirs personnels", a-t-elle déclaré.

Pak, qui était l'entraîneur de l'équipe sud-coréenne lorsque Park In-Bee a remporté sa médaille d'or à Rio, a déclaré qu'elle aimerait aider d'autres athlètes au-delà du monde du golf.

"Je veux créer un environnement dans lequel les athlètes peuvent s'épanouir et rivaliser au mieux de leurs capacités", a-t-elle déclaré.

En près de deux décennies sur le circuit de la LPGA, Pak a accumulé 25 victoires et 5 tournois majeurs – un total qu'elle n'a aucune chance de remporter à Incheon, ce qui est plutôt un au revoir de célébration qu'un véritable coup de main après un dernier triomphe.

"J'ai parcouru un long chemin et je veux me donner une tape dans le dos", a-t-elle déclaré. "Je suis vraiment heureux parce que je sais que tous mes efforts ont porté leurs fruits."

Elle a reçu un accueil enthousiaste au premier tee, avec des fans agitant des banderoles sur lesquelles était écrit: "Merci Seri. Nous vous aimons."

Elle n'a pas réussi à trouver le coup qui convienne à l'occasion, car elle a viré à gauche et à terre, mais les fans ont quand même applaudi.

Avant le début du tournoi, le commissaire de la tournée de la LPGA, Mike Whan, a rendu hommage à l'influence durable de Pak.

"J'ai beaucoup lu sur la manière dont Se-Ri a créé une véritable explosion de golf en Corée, mais c'est trop étroit.

"Elle a réveillé toute l'Asie", a déclaré Whan.

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