Muhammad Ali, l'homme qui a assommé ses adversaires avec des coups et des coups de poing

Il était rapide du poing et du pied – de la lèvre aussi – un champion poids lourd qui avait promis de choquer le monde et qui l'avait fait. Il a flotté. Il a piqué. La plupart du temps, il était ravi, même après que les coups firent tache et que sa voix s'élevait à peine au dessus d'un murmure.

Il était le plus grand.

Muhammad Ali est décédé vendredi à 74 ans, selon un communiqué de la famille. Il avait été hospitalisé dans la région de Phoenix avec des problèmes respiratoires plus tôt cette semaine et ses enfants étaient venus de tout le pays.

Des funérailles auront lieu mercredi dans sa ville natale de Louisville, dans le Kentucky. La ville prévoit un service commémoratif samedi.

"C'est un jour triste pour la vie, mec. J'ai aimé Muhammad Ali, il était mon ami. Ali ne mourra jamais", a déclaré Don King, qui avait promu certains des plus grands combats d'Ali, samedi à l'Associated Press. "Comme Martin Luther King, son esprit vivra, il a défendu le monde."

Avec un esprit aussi vif que les coups qu'il avait l'habitude de "soulever" ses adversaires, Ali a dominé le sport pendant deux décennies avant que le syndrome de Parkinson, déclenché par des milliers de coups à la tête, ravage son corps magnifique, assourdisse sa voix majestueuse et finisse sa vie. carrière en 1981.

Il a remporté et défendu le titre de champion des poids lourds lors de combats épiques dans des lieux exotiques, a parlé haut et fort au nom des Noirs et a refusé de se faire enrôler dans l'armée pendant la guerre du Vietnam à cause de ses convictions musulmanes.

"Il était le plus grand combattant de tous les temps mais sa carrière de boxeur est secondaire par rapport à sa contribution au monde", a déclaré le promoteur Bob Arum à l'AP samedi. "C'est certainement la figure la plus transformatrice de mon temps. Il a fait plus pour changer les relations interraciales et les opinions des gens que même Martin Luther King."

En dépit de sa maladie débilitante, Ali a parcouru le monde à des réceptions folles, même après que sa voix se soit tue et que l'on lui ait laissé la communication avec un clin d'œil ou un faible sourire.

Révéré par des millions de personnes dans le monde entier et vénéré par des millions d'autres, Ali a fait bonne figure, de 6 pieds 3 pouces à 210 livres à son apogée. "Flotter comme un papillon, piquer comme une abeille", exhortèrent ses cornemens, et il le fit d'une manière qu'aucun poids-lourd ne s'était jamais battue auparavant.

'Rumble in the Jungle'

Il a combattu dans trois décennies différentes, a terminé avec une fiche de 56-5 avec 37 KO et a été le premier homme à remporter trois titres de poids lourds.

Il a fouetté le redoutable Sonny Liston à deux reprises, renversé le puissant George Foreman de la corde à corde au Zaïre et s'est presque battu jusqu'à la mort avec Joe Frazier aux Philippines. À travers tout cela, il a été suivi par un entourage coloré qui n'a fait qu'ajouter à sa légende grandissante.

"Rumble, jeune homme, rumble", lui cria Bunderman Brown.

Et rumeur Ali fit. Il a combattu tous ceux qui voulaient dire n'importe quoi et gagné des millions de dollars avec son coup rapide comme l'éclair. Ses combats étaient si mémorables qu'ils portaient des noms – "Rumble in the Jungle" et "Thrilla in Manila".

Mais c’est tout autant ses singeries – et sa bouche – hors du ring qui ont transformé l’homme né Cassius Clay en un nom bien connu sous le nom de Muhammad Ali.

"Je suis le plus grand", tonna Ali encore et encore.

Peu seraient en désaccord.

Ali a rejeté l'Amérique blanche lorsqu'il a rejoint les Black Muslims et a changé de nom. Il a défié le projet au plus fort de la guerre avec le Vietnam – "Je ne me suis pas disputé avec eux, Viet Cong" – et a perdu trois ans et demi après le début de sa carrière. Il a diverti les dirigeants du monde, déclarant une fois au président des Philippines, Ferdinand Marcos: "J'ai vu votre femme. Vous n'êtes pas aussi bête que vous le regardez."

Il entreprit ensuite une seconde carrière de missionnaire pour l'islam.

"La boxe était ma mission sur le terrain, la première partie de ma vie", a-t-il déclaré en 1990, ajoutant avec brio typique, "je serai le plus grand évangéliste de tous les temps".

Ali n'a pas pu atteindre cet objectif parce que Parkinson l'a privé de son discours. Son corps a tellement souffert que la vue de celui-ci au cours de ses dernières années – tremblante, son visage figé, l'homme qui a inventé le Ali Shuffle à peine capable de marcher maintenant – choquait et attristait ceux qui se souvenaient de lui à son apogée.

"Les gens vont naturellement être tristes de voir les effets de sa maladie", a déclaré Hana, l'une de ses filles, lorsqu'il a eu 65 ans. "Mais s'ils pouvaient vraiment le voir dans le calme de sa vie quotidienne, ils ne le feraient pas. désolé pour lui. Il est en paix et il est ici pour apprendre une plus grande leçon. "

Le calme de la vie future d’Ali contrastait avec le rugissement d’une carrière qui avait des hauts et des bas époustouflants. Il a explosé sur la scène publique avec une série de combats télévisés qui ont donné au public un nouveau champion excitant, et il a diverti des millions de personnes alors qu’il s’entraînait verbalement avec le célèbre réalisateur sportif Howard Cosell.

Une fois, Ali avait calculé qu'il avait pris 29 000 coups à la tête et gagné 57 millions de dollars dans sa carrière professionnelle, mais l'effet des coups restait longtemps après que la plus grande partie de l'argent avait disparu. Cela ne l'a pas empêché de voyager sans relâche pour promouvoir l'islam, rencontrer les dirigeants mondiaux et défendre une loi surnommée la loi sur la réforme de la boxe par Muhammad Ali. Bien que ralenti ces dernières années, il a quand même réussi à faire de nombreuses apparitions, dont un voyage aux Jeux olympiques de Londres en 2012.

Méprisé par certains pour ses convictions affirmées et son refus de servir dans l’armée américaine dans les années 1960, Ali, un vieillissant, est devenu une figure poignante dont la simple présence à un événement sportif entraînerait de longues ovations.

Ses mains tremblant de manière si incontrôlable que le monde retenait son souffle, il alluma le flambeau des Jeux olympiques d’Atlanta de 1996 avec une performance aussi fascinante que certains de ses combats.

Quelques années plus tard, il est resté muet dans une salle de comité à Washington, sa seule présence ayant suffi à convaincre les législateurs d'adopter le projet de loi sur la réforme de la boxe portant son nom.

Les membres de son cercle intime n'étaient pas surpris. Ils connaissaient depuis longtemps Ali comme un humanitaire qui, une fois, n'hésitait pas à monter dans sa voiture et à conduire pendant des heures pour rendre visite à un enfant en phase terminale. Ils le voyaient comme un homme qui semblait aimer toutes les personnes qu'il rencontrait – même son rival, Frazier.

"Je me considère comme l'un des gars les plus chanceux au monde, juste pour l'appeler mon ami", a déclaré l'ancien directeur commercial Gene Kilroy. "Si je devais mourir aujourd'hui et aller au paradis, ce serait un pas en avant. Mon paradis était d'être avec Ali."

L'un de ses plus grands adversaires deviendra plus tard un grand fan également. À la veille du 35e anniversaire de leur «Rumble in the Jungle», Foreman a rendu hommage à l'homme qui l'a si bien arrêté lors de la huitième ronde de leur combat pour le titre des poids lourds 1974, le premier jamais tenu en Afrique.

"Je ne l'appelle pas le meilleur boxeur de tous les temps, mais c'est le plus grand être humain que j'ai jamais rencontré", a déclaré Foreman. "À ce jour, il est la personne la plus excitante que j'ai jamais rencontrée dans ma vie."

Le refus de Muhammad Ali de servir pendant la guerre du Vietnam l'a condamné à bannir ce sport pendant des années, mais la Cour suprême des États-Unis a annulé sa condamnation pour évitement de tirant d'eau en 1971.

 © AFP


Le meilleur

Né le 17 janvier 1942 à Louisville, dans le Kentucky, Cassius Marcellus Clay a commencé à boxer à l'âge de 12 ans après le vol de sa nouvelle bicyclette. Il a promis au policier Joe Martin qu'il "blanchirait" la personne qui l'avait prise.

Il pesait seulement 89 livres à l'époque, mais Martin a commencé à l'entraîner dans son club de boxe, début de carrière amateur de six ans qui s'est terminée par la médaille d'or des poids lourds légers en 1960.

Ali avait déjà rencontré le racisme. Lors de ses voyages de boxe, lui et ses coéquipiers amateurs devaient rester dans la voiture pendant que Martin leur achetait des hamburgers. Lorsqu'il est revenu à Louisville avec sa médaille d'or, la Chambre de commerce lui a présenté une citation, tout en précisant qu'il n'avait pas eu le temps de coparrainer un dîner.

Dans son autobiographie, "The Greatest", Ali a écrit qu'il avait jeté la médaille dans la rivière Ohio après une bagarre avec un gang de motards blancs, qui avait débuté après que lui et un ami se soient vu refuser le service dans un restaurant de Louisville.

L’histoire est peut-être apocryphe et Ali raconta plus tard à des amis qu’il avait simplement égaré la médaille. Peu importe, il s'était fait comprendre.

Après avoir battu Liston pour remporter le titre des poids lourds en 1964, Ali a choqué le monde de la boxe en annonçant qu'il était membre des Black Muslims – la Nation of Islam – et qu'il rejetait son "nom d'esclave".

En tant que jeune baptiste, il a passé la majeure partie de son temps à lire la Bible en dehors du ring. À partir de maintenant, il s'appellerait Muhammad Ali et son livre de prédilection serait le Coran.

L'affiliation d'Ali à la Nation of Islam a indigné et perturbé de nombreux Américains de race blanche, mais c'est son refus d'être intronisé dans l'armée qui l'a le plus irrité.

Cela s’est passé le 28 avril 1967, un mois après avoir assommé Zora Folley au septième round à Madison Square Garden à New York pour sa huitième défense du titre.

Il a été reconnu coupable d'évasion et de repêchage, dépouillé de son titre et interdit de boxe.

Ali a fait appel de la condamnation au motif qu'il était un ministre musulman. Il a épousé Belinda Boyd, âgée de 17 ans, la deuxième de ses quatre femmes, un mois après sa condamnation, et a eu quatre enfants avec elle. Il en avait deux autres avec sa troisième femme, Veronica Porsche, et lui et sa quatrième femme, Lonnie Williams, ont adopté un fils.

Pendant son bannissement, Ali a parlé dans des collèges et est brièvement apparu dans une comédie musicale de Broadway intitulée "Big Time Buck White". Toujours devant une peine de prison, il a été autorisé à reprendre la boxe trois ans plus tard et il est revenu pour arrêter Jerry Quarry en trois rounds le 26 octobre 1970 à Atlanta, en dépit des efforts du gouverneur de Géorgie, Lester Maddox.

Il risquait encore une peine de prison lorsqu'il combattit Frazier pour la première fois le 8 mars 1971 dans le cadre de ce qui était appelé "La lutte du siècle".

Quelques mois plus tard, la Cour suprême des États-Unis a annulé la condamnation par 8 voix contre 0.

"J'ai déjà fait ma fête", a déclaré Ali après avoir été informé de la décision. "J'ai dit une prière à Allah."

Beaucoup dans la boxe croient qu'Ali n'a jamais été le même combattant après sa longue mise à pied, même s'il a remporté le championnat des poids lourds deux fois de plus et s'est battu pendant une autre décennie.

Peut-être que son combat le plus mémorable a été le «Rumble in the Jungle», quand il a contrarié un contremaître sidérant pour devenir à nouveau champion des poids lourds à 32 ans.

Beaucoup craignaient qu'Ali ne soit sérieusement blessé par le puissant contremaître, qui avait renversé Frazier à six reprises lors d'un deuxième tour, TKO.

Mais, alors que ses combats avaient peut-être pris fin, il était encore en forme verbalement. Il a promu le combat sans relâche, comme il le pouvait.

"Vous pensez que le monde était sous le choc de la démission de Nixon", a-t-il déclaré. "Attends que George Foreman soit derrière."

Avant de gagner la bataille, Ali avait conquis un pays avant de gagner la bataille, se mêlant à des personnes lors de son entraînement et affichant le genre de charme espiègle que le reste du monde avait déjà vu. Dans l'avion à destination de l'ex-Congo, il a demandé ce que les citoyens du Zaïre détestaient le plus. On lui a dit qu'il s'agissait de Belges parce qu'ils avaient colonisé le pays.

"George Foreman est un Belge", cria Ali à la foule qui l'accueillit à l'aéroport. Au moment où le combat a finalement éclaté aux premières heures du 30 octobre 1974, le Zaïre était à lui.

"Ali booma-ya (Ali le tue)", ont crié bon nombre des 60 000 spectateurs au début du combat à Kinshasa.

Ali s'est énervé de remporter le titre des poids lourds une seconde fois, permettant ainsi à Foreman de se frayer un chemin. Il a eu recours à ce qu’il appellerait plus tard la stratégie de la "corde-à-dope" – quelque chose que même l’entraîneur Angelo Dundee ne savait pas.

Finalement, il a assommé un contremaître épuisé au huitième round, déclenchant des célébrations folles parmi ses fans africains.

"Je vous ai dit que j'étais le meilleur", a déclaré Ali.

Cela aurait pu être discuté par les partisans de Joe Louis ou Rocky Marciano ou Sugar Ray Robinson, mais il ne faisait aucun doute qu'Ali était exactement ce dont la boxe avait besoin au début des années 1960.

Il a jailli de la poésie et des prédictions impétueuses. Après Liston, sombre et effrayant, il était devenu un visage frais et amusant dans un sport qui luttait pour la respectabilité.

Lors de la pesée qui a précédé son combat avec Liston le 25 février 1964, Ali a tellement insisté que certains observateurs ont pensé qu'il était terrorisé et ont suggéré que le combat à Miami Beach soit annulé.

"La foule n'a pas rêvé, en déposant son argent, de voir une éclipse totale du Sonny", a déclaré Ali.

Ali a ensuite frappé le visage de Liston et est devenu champion pour la première fois lorsque Liston a quitté son tabouret après le sixième round.

"Flotter comme un papillon, piquer comme une abeille", devint le cri de ralliement d'Ali.

Son talent pour parler lui a valu le surnom de "The Louisville Lip", mais il avait un nouveau nom en tête: Muhammad Ali.

"Je ne suis pas obligé d'être ce que vous voulez que je sois", a-t-il déclaré aux journalistes le lendemain matin après avoir battu Liston. "Je suis libre d'être qui je veux."

Frazier a refusé d'appeler Ali par son nouveau nom, insistant sur le fait qu'il était toujours Cassius Clay. Ernie Terrell a fait de même lors de leur combat du 6 février 1967, une erreur qu’il finirait par regretter après 15 longues manches.

"Quel est mon nom?" Demanda Ali en frappant Terrell à plusieurs reprises au visage. "Quel est mon nom?"

Au moment où Ali a pu retourner sur le ring après son licenciement forcé, il était plus gros que jamais. Bientôt, il était sur le ring pour son premier des trois combats épiques contre Frazier, garantissant chacun 2,5 millions de dollars.

Avant le combat, Ali avait qualifié Frazier d '"oncle Tom" et déclaré qu'il était "trop ​​laid pour être le champion". Son habileté au jeu pourrait avoir un avantage cruel, surtout quand il était dirigé vers Frazier.

Dans le premier combat, cependant, Frazier avait l'avantage. Il a inlassablement usé Ali, le plaçant avec un crochet gauche écrasant au 15ème round et remportant une décision.

C'était la première défaite pour Ali, mais le monde de la boxe n'avait pas vu le dernier de lui et Frazier dans le ring. Ali remporta un deuxième combat, puis vint la "Thrilla in Manila" le 1 er octobre 1975 aux Philippines, un affrontement brutal qui, d'après Ali, était "la chose la plus proche de la mort" qu'il avait vécue.

Ali a remporté ce troisième combat mais a été battu de la part de l'implacable Frazier avant que son entraîneur Eddie Futch empêche Frazier de répondre à la cloche pour le 15e round.

"Ils m'ont dit que Joe Frazier était passé", a déclaré Ali à Frazier à un moment donné pendant le combat.

"Ils ont menti", a déclaré Frazier, avant de frapper Ali avec un crochet gauche.

La lutte – dont la plupart des boxeurs s’accordent à dire qu’elle était la dernière grande performance d’Ali – s'inscrivait dans une période de 16 mois au milieu des années 1970, lorsque Ali a fait son show sur la route, combattant Foreman au Zaïre, Frazier aux Philippines, Joe Bugner à Kuala. Lumpur, Malaisie, et Jean Pierre Coopman à Porto Rico.

Le monde a goûté à Ali sous une forme splendide à la fois avec ses poings et sa bouche.

En Malaisie, un membre de la commission chargée des gants que les combattants porteraient a dit à Ali qu'ils seraient détenus dans une prison pour plus de sécurité avant le combat.

"Mes gants vont en prison", a crié Ali aux yeux écarquillés. "Ils n'ont rien fait – pas encore!"

Ali perdrait le titre contre Leon Spinks, puis reviendrait pour le remporter une troisième fois le 15 septembre 1978, après avoir pris une décision contre Spinks lors d'un match revanche devant 70 000 personnes au Superdome de la Nouvelle-Orléans.

laila muhammad ali

Ancien champion du monde de boxe des poids lourds Muhammad Ali avec sa fille Laila.

 © AFP


De retour du congé sabbatique

Ali se retira, mais revint et tenta de remporter le titre pour la quatrième fois contre Larry Holmes le 2 octobre 1980 au Caesars Palace de Las Vegas. Ali a développé une moustache, s'est prononcé "Dark Gable" et a perdu 217 livres sterling pour battre Père Time. Mais Holmes, son ancien partenaire de combat, a heureusement joué avec lui jusqu'à ce que Dundee refuse de laisser Ali répondre à la cloche pour le onzième round.

"Il était comme un petit bébé après le premier tour", a déclaré Holmes. "Je frappais et manquais juste pour le plaisir. Je n'arrêtais pas de dire: 'Ali, pourquoi prends-tu cela?'

"Il a dit: 'Tais-toi et combat, je vais t'assommer.'"

Une fois le combat terminé, Holmes et sa femme montèrent à Ali. Dans une pièce sombre, Holmes dit à Ali qu'il l'aimait.

"Alors pourquoi as-tu fouetté mon cul comme ça?" Ali a répondu.

Quelques années plus tard, Ali a déclaré qu'il ne se serait pas battu contre Holmes s'il ne pensait pas qu'il aurait pu gagner.

"Si j'avais su que Holmes allait me fouetter et endommager mon cerveau, je ne l'aurais pas combattu", a déclaré Ali. "Mais perdre face à Holmes et être malade ne sont pas importants dans le monde de Dieu."

C'est dans ce monde qu'Ali s'est retiré, combattant une fois de plus, perdant une décision de 10 rondes au profit de Trevor Berbick aux Bahamas.

Avec sa quatrième épouse, Lonnie, à ses côtés, Ali a parcouru le monde pour l'islam et d'autres causes. En 1990, il s'est rendu en Irak de sa propre initiative pour rencontrer Saddam Hussein et est rentré aux États-Unis avec 15 Américains retenus en otages.

Un des otages a raconté avoir rencontré Ali dans la biographie de Thomas Hauser "Mouhammad Ali – Sa vie et son époque".

"J'ai toujours su que Muhammad Ali était un super sportif; mais pendant ces heures où nous étions ensemble, à l'intérieur de cet énorme corps, j'ai vu un ange", a déclaré l'otage Harry Brill-Edwards.

Pour sa part, Ali ne s'est pas plaint du prix qu'il avait payé sur le ring.

"Ce que j'ai souffert physiquement valait ce que j'ai accompli dans la vie", a-t-il déclaré en 1984. "Un homme qui n'est pas assez courageux pour prendre des risques n'accomplira jamais rien dans la vie."

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