Muhammad Ali: Le plus grand boxeur, homme de spectacle et ambassadeur

Il y a plus de 60 ans, un voleur de bicyclettes à Louisville, dans le Kentucky, a mis en mouvement, à son insu, l'une des carrières sportives les plus étonnantes de l'histoire.

Cassius Clay, un jeune homme de 12 ans en colère, s'est rendu chez un policier ce jour-là en 1954, jurant qu'il retrouverait le voleur qui aurait pris son vélo et aurait pris sa revanche. Le conseil du policier était d'apprendre à boxer d'abord, alors Clay, qui allait plus tard changer de nom et s'appeler Muhammad Ali, s'est rendu dans un gymnase, où il a très bien appris.

Il allait devenir un champion des poids lourds établissant des records et bien plus encore. Ali était beau, audacieux et franc et devint un symbole de la libération noire alors qu’il s’opposait au gouvernement américain en refusant de faire partie de l’armée pour des raisons religieuses.

Parmi les personnalités les plus connues du XXe siècle, Ali ne croyait pas à la modestie et se proclamait non seulement «le plus grand», mais «le double plus grand».

Il est décédé vendredi à l'âge de 74 ans après avoir souffert pendant plus de trois décennies du syndrome de Parkinson, qui lui avait volé sa grâce physique et avait tué sa loquacité.

Les Américains n'avaient jamais vu un athlète – ou peut-être une personnalité publique – comme Ali. Il fut trois fois champion du monde des poids lourds entre 1964 et 1978, prenant part à certains des combats les plus épiques de ce sport. Il était arrogant et rebelle et il se rebellait en raillant ses adversaires et en récitant des poèmes originaux qui prédisaient le round dans lequel il les assommerait. L'audace a poussé beaucoup de gens à mépriser Ali mais à le faire aimer par millions.

"Il a parlé, il était beau, il a fait des choses merveilleuses", a déclaré George Foreman, un rival de premier plan pour Ali. "Si tu avais 16 ans et que tu voulais copier quelqu'un, ce devait être Ali."

L'émergence d'Ali coïncidait avec le mouvement américain des droits civiques et son personnage offrait aux jeunes Noirs quelque chose qu'ils n'avaient pas reçu de Martin Luther King et des autres dirigeants de l'époque.

Muhammad Ali est un ancien champion du monde des poids lourds et une légende de la boxe.

 © AP

"Je suis l'Amérique. Je suis la partie que vous ne reconnaîtrez pas", a déclaré Ali. "Mais habituez-vous à moi. Noir, confiant, insolent; mon nom, pas le vôtre; ma religion, pas le vôtre; mes objectifs, les miens; habituez-vous à moi."

Ali a également eu sa part de luttes en dehors du ring – contre l'opinion publique lorsqu'il est devenu musulman en 1964, contre le gouvernement américain lorsqu'il a refusé d'être intronisé dans l'armée pendant la guerre du Vietnam et finalement contre la maladie de Parkinson.

Le baptiste chrétien est devenu le plus célèbre converti à l'islam de l'histoire américaine quand il a annoncé qu'il avait rejoint le mouvement Black Muslim sous la direction de Malcolm X peu de temps après être devenu champion. Il a finalement rejeté son nom "blanc" et est devenu Muhammad Ali, mais s'est séparé de Malcolm X au cours d'une lutte pour le pouvoir au sein du mouvement.

Après avoir mesuré son QI à 78, l’armée américaine a à deux reprises rejeté le service d’Ali mais l’a finalement déclaré apte au service. Lorsqu'il fut recruté le 28 avril 1967, il refusa l'initiation et le lendemain, il fut déchu de son titre par la World Boxing Association. En juin de la même année, il fut reconnu coupable d'évasion et condamné à cinq ans de prison.

"Mec, je n'ai aucune dispute avec eux, Viet Cong. Aucun Vietnamien ne m'a jamais traité de nègre", a déclaré Ali dans une célèbre déclaration improvisée.

Il n’est jamais allé en prison alors que sa cause était en appel et, en 1971, la Cour suprême des États-Unis a annulé la condamnation. Malgré tout, la carrière d'Ali était arrêtée depuis presque trois ans et demi, car les officiels de la boxe ne lui donnaient pas de permis de combat.

"Flotter comme un papillon"

Il est né à Louisville, Kentucky, le 17 janvier 1942, sous le nom de Cassius Marcellus Clay Jr., nom donné à un abolitionniste de l’esclavage du XIXe siècle. Ses premières leçons de boxe lui ont valu plusieurs titres au Golden Gloves et sa carrière a pris son envol lorsqu'il a remporté une médaille d'or aux Jeux olympiques de Rome de 1960.

Son premier combat professionnel fut une décision en six rounds, le 29 octobre 1960, contre Tunney Hunsaker, dont le travail de jour était celui de chef de la police à Fayetteville, en Virginie occidentale.

Malgré un record invaincu, Ali était un outsider décisif trois ou trois ans et demi plus tard à Miami lorsqu'il affronta Sonny Liston, l'ex-condamné étincelant qui était alors le champion des poids lourds.

Le credo d'Ali dans le ring était "flotter comme un papillon, piquer comme une abeille" et sa vitesse éblouissante des mains et des pieds a confondu Liston, qui aurait de nombreux adversaires plus gros et plus puissants à venir. Ali est devenu champion du monde lorsque Liston n'a pas répondu à l'appel pour le septième tour.

coup de poing fantôme de Muhammad ali

Muhammad Ali a remporté son premier championnat mondial des poids lourds avec une victoire sur Sonny Liston en 1964.

 © AFP

Les batailles d'Ali-Frazier

Joe Frazier est devenu le champion des poids lourds, tandis qu'Ali dormait en appel contre son projet de déclaration de culpabilité. Après le retour d'Ali en 1970, les deux hommes ont pris part à trois combats classiques.

La première, présentée comme la "lutte du siècle" à New York en 1971, était une formidable bataille qui montrait que Ali possédait toujours ses compétences. Frazier l'a laissé tomber avec un crochet du gauche au dernier tour et, même si Ali a augmenté rapidement, Frazier a remporté le combat sur une décision. C'était la première défaite d'Ali après 31 victoires.

Frazier a perdu le titre face à Foreman en janvier 1973, mais le deuxième combat Ali-Frazier a tout de même attiré une énorme attention en 1974 avec la victoire unanime d'Ali, âgé de 32 ans.

Puis vint le match "Rumble in the Jungle" contre Foreman pour la couronne des poids lourds à Kinshasa, au Zaïre, le 30 octobre 1974. Ali avait un stratagème surprise: une stratégie passive de "corde à sous", dans laquelle il se laissa aller les cordes, se cachant essentiellement derrière ses bras et invitant le contremaître plus grand et plus fort à le frapper jusqu'à ce qu'il soit trop fatigué pour le faire.

Cela a porté ses fruits au huitième round, quand Ali a assommé le contremaître fatigué avec une combinaison gauche-droite.

Ce fut l'un des moments les plus brillants de la carrière d'Ali, qui l'a confirmé comme l'un des plus grands combattants de tous les temps.

Ali a défendu son titre à trois reprises en 1975 avant de retrouver Frazier une nouvelle fois en octobre dans la "Thrilla in Manila". Le combat a eu lieu dans une chaleur brutale et Ali a gagné lorsque l'entraîneur de Frazier ne lui a pas permis de sortir pour la ronde finale.

Le 15 février 1978, Ali, insouciant et léthargique, perdait son titre sur le très méconnu Leon Spinks dans une décision de 15 rondes. Sept mois plus tard, il a repris le titre avec une décision de 15 rounds contre Spinks. La victoire, quand Ali avait quatre mois à se rapprocher de 37 mois, est arrivée 14 ans après avoir remporté son premier championnat.

Cependant, Ali, dont l'entourage l'a aidé à dépenser plusieurs fortunes, avait besoin d'argent et refusait de quitter le sport, même lorsqu'il était évident que l'âge avait sapé ses talents.

Il a pris sa retraite environ un an après avoir battu Spinks, mais il est revenu en 1980 pour combattre son ancien compagnon d'entraînement, Larry Holmes, perdant un combat en déséquilibre qui a été arrêté après 10 rounds.

Un an plus tard, il a ignoré les demandes de retraite et a été battu par son compagnon Trevor Berbick aux Bahamas. Il a ensuite pris sa retraite définitive avec une fiche de 56 victoires, dont 37 KO et cinq défaites.

Après la sonnerie

Ali n'avait pas besoin d'être dans un ring de boxe pour commander la scène mondiale. En 1990, quelques mois après l’invasion du Koweït par l’Iraq, le dirigeant irakien Saddam Hussein avait retenu des dizaines d’étrangers en otage dans l’espoir d’éviter une invasion de son pays. Ali s'est rendu à Bagdad, a rencontré Saddam et est parti avec 14 otages américains.

Un pays qui avait déjà mis en doute son patriotisme avait applaudi en 1996 lorsqu'il avait fait une apparition surprise aux Jeux d'Atlanta, en apaisant suffisamment les tremblements de Parkinson pour allumer la flamme olympique. Il a également pris part à la cérémonie d'ouverture des Jeux olympiques de Londres en 2012, l'air fragile en fauteuil roulant.

En novembre 2002, il s’est rendu en Afghanistan pour une visite de bonne volonté après avoir été nommé «messager de la paix» aux États-Unis.

Ali était marié quatre fois, plus récemment à l’ancienne Lonnie Williams, qui le connaissait quand elle était enfant à Louisville. Il a eu neuf enfants, dont la fille Laila, devenue boxeuse.

Le diagnostic de syndrome de Parkinson, lié à un traumatisme crânien, est survenu environ trois ans après le retrait de la boxe d'Ali en 1981. Il a contribué à la création du Centre Muhammad Ali Parkinson dans un hôpital de Phoenix.

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