Les funérailles publiques de Muhammad Ali auront lieu vendredi à Louisville

La semaine prochaine, dans sa ville natale de Louisville, dans le Kentucky, le célèbre légendaire boxeur Muhammad Ali sera célébré par un cortège funèbre et un service commémoratif, a annoncé un porte-parole de la famille.

Ali, trois fois champion du monde des poids lourds et militant des droits civiques aux couleurs vives, dont la renommée transcende le monde sportif et fait de lui une figure emblématique du XXe siècle, est décédé vendredi à 74 ans après une longue bataille contre la maladie de Parkinson.

Le combattant éblouissant – dont les paroles, souvent prononcées dans des comptines entraînantes, étaient aussi dévastatrices que ses coups de poing – avait été admis dans un hôpital de l'Arizona plus tôt dans la semaine.

Des personnalités politiques aux personnalités sportives en passant par le palmarès hollywoodien, le monde s'est arrêté de rappeler «The Greatest», dont la carrière remarquable a duré trois décennies et dont le combat contre la maladie a ensuite ému ses fans.

Après les funérailles d'une famille privée jeudi, le cercueil d'Ali se déplacera dans les rues de Louisville le vendredi 10 juin, avant un service commémoratif public dans une arène. L'ancien président Bill Clinton devrait faire partie des célébrités.

La procession a été organisée pour "permettre à tous les habitants du monde de se dire au revoir", a déclaré à la presse Bob Gunnell, porte-parole de la famille, à la presse à Scottsdale, en Arizona.

Louisville a baissé les drapeaux à moitié-personnel en son honneur, alors que les fans se sont rassemblés dans sa modeste maison d’enfance, devenue un musée, pour se payer leur respect et pour laisser des fleurs.

'Il n'a pas souffert'

Le président Barack Obama a rendu hommage à Ali, émettant une déclaration inhabituellement personnelle dans laquelle il a déclaré qu'il conservait une paire de gants de boxe d'Ali et une photo dans son étude privée.

"Muhammad Ali était le plus grand. Période", a déclaré le président américain, saluant Ali pour son intégrité et affirmant qu'il "s'est levé quand c'était difficile; a parlé quand d'autres ne le feraient pas".

"Son combat en dehors du ring lui coûterait son titre et son statut public. Cela lui ferait gagner des ennemis à gauche et à droite, le rendrait coupable de représailles et le mettrait presque en prison. Mais Ali restait sur ses positions", a déclaré Obama.

"Et sa victoire nous a aidés à nous habituer à l'Amérique que nous reconnaissons aujourd'hui."

Obama a ensuite appelé la veuve d'Ali, Lonnie, pour lui dire "à quel point il était spécial d'avoir vu" le champion "changer l'arc de l'histoire", a déclaré la porte-parole de la Maison Blanche, Jennifer Friedman.

Dans un aperçu possible de l'éloge de Bill Clinton, lui et son épouse Hillary, qui cherchent à être nommés démocrates à la Maison Blanche, ont déclaré qu'Ali était "un mélange de beauté et de grâce, de rapidité et de force qui ne pourrait jamais être égalé à nouveau".

Ali a été hospitalisé dans la région de Phoenix au début de la semaine, mais son état s'est rapidement détérioré et sa famille est venue à son chevet.

"Ses dernières heures ont été passées avec la famille immédiate", a déclaré Gunnell, soulignant que la cause officielle du décès était un choc septique dû à des causes naturelles non spécifiées.

"Il n'a pas souffert."

Ali vivait dans la région de Phoenix avec Lonnie. Son quatrième mariage, il a été célébré en 1986. Il a laissé neuf enfants – sept filles et deux fils.

Le combattant lui-même a planifié une grande partie des événements commémoratifs, a déclaré Gunnell.

Le service interconfessionnel doit se dérouler au KFC Yum! De Louisville. Centre conformément à la "tradition musulmane" et en présence d'un imam. Le comédien Billy Crystal et le journaliste sportif Bryant Gumbel devraient également s'exprimer.

Ali doit être enterré au cimetière Cave Hill de sa ville natale de Louisville, où il est né en 1942. Son corps doit être ramené à la maison dans les deux prochains jours.

En dehors de la maison familiale à Louisville et de l'hôpital de Scottsdale, les fans ont laissé des fleurs, des lettres et des souvenirs en l'honneur d'Ali.

"Il représente simplement tout ce qui était bon pour l'humanité et c'est triste de le voir partir", a déclaré James Brice.

Les fans se sont également réunis à Los Angeles pour prendre des photos et laisser des fleurs à l'étoile d'Ali sur le Walk of Fame à Hollywood.

Ali avait été hospitalisé plusieurs fois ces dernières années.

En 2014, il a été traité pour un cas bénin de pneumonie et en 2015 pour une infection des voies urinaires.

Sa maladie de Parkinson, qui serait liée aux milliers de coups qu’il a pris au cours d’une carrière semée de batailles meurtrières dans les cordes, avait limité son discours public, mais il continuait de faire des apparitions et des déclarations par l’intermédiaire de son entourage.

"Le plus grand de tous les temps"

La carrière d'Ali, qui s'étendait de 1960 à 1981 et l'a vu prendre sa retraite avec une fiche de 56-5, comprenait des combats historiques comme le "Rumble in the Jungle" contre George Foreman.

Don King a promu ce combat décisif à Kinshasa, au Zaïre, en 1974, dans lequel Ali a utilisé sa stratégie "Rope a Dope" pour remplacer Foreman et devenir le deuxième chasseur à reconquérir le titre mondial des poids lourds.

"Son esprit durera éternellement", dit King à propos d'Ali. "Il représente ce que chaque athlète et sportif tente de faire: une attitude de réussite, une réussite, il a été fabuleux."

Parmi les autres moments marquants de la carrière d'Ali, notons deux coups de grâce de Sonny Liston et sa rivalité palpitante avec Joe Frazier – qui ont vu les deux hommes s'affronter dans le ring et se disputer verbalement à l'extérieur.

"Il m'a frappé avec un rapide un-deux, m'a jeté à terre et toute ma vie a changé", a déclaré Foreman à CNN à propos de l'épique "Rumble".

"J'ai été dévasté", a-t-il déclaré. "Je ne savais pas que je ferais le meilleur ami de ma vie."

Objecteur de conscience

Le 17 janvier 1942, Cassius Marcellus Clay Jr, originaire d’Ali, à Louisville – a ébloui les fans avec des mouvements lisses sur le ring et un esprit engageant à l’extérieur.

Il a dit qu'il pouvait "flotter comme un papillon, piquer comme une abeille" dans le ring.

Le combattant a pris le nom de Muhammad Ali après sa conversion à l’islam en 1964, peu après qu’il ait assommé le sport en revendiquant le titre avec une contrariété monumentale de Liston.

Il a été vilipendé dans certains milieux pour cette conversion et sa position franche sur le Vietnam et les questions de droits civils.

Ali refusa de servir pendant la guerre du Viêtnam le poursuivit en justice pour évasion de projet et lui permit d’être effectivement interdit de boxe pendant trois ans, mais la Cour suprême des États-Unis infirma sa condamnation pour évitement de trafics en 1971.

Mais il a maintenu ses convictions et a finalement mérité des éloges en tant que militant.

Ali a reçu la plus haute distinction civile américaine, la Médaille présidentielle de la liberté, en 2005.

Il a représenté les Nations Unies en tant que messager de la paix et a été choisi pour allumer le flambeau olympique en 1996, les mains tremblantes du fait de la maladie de Parkinson – un moment poignant pour le monde du sport.

'Un géant'

Des célébrités, des politiciens, des journalistes qui l'ont couvert, des athlètes et bien sûr des boxeurs ont félicité Ali pour son superbe travail sur le ring.

Floyd Mayweather, qui a pris sa retraite de la boxe l’année dernière avec une fiche parfaite de 49-0, a rappelé la crainte qu’il éprouvait en rencontrant Ali en 1996, alors qu’il était un athlète américain.

"Je ne savais pas vraiment quoi dire. Je ne pouvais pas y croire", a déclaré Mayweather. "Je ne voulais même pas montrer mes vrais sentiments et émotions de ce que je ressentais."

Vingt ans plus tard, Mayweather était clair sur sa vision de l'héritage d'Ali – forgé à l'intérieur et à l'extérieur du ring.

"Ne jamais avoir peur", a déclaré Mayweather. "Ne cessez jamais de croire. Et ne vous contentez jamais de moins."

Le grand rival des Mayweather, Manny Pacquiao, des Philippines, a déclaré que le monde avait perdu "un géant".

"La boxe a bénéficié des talents de Muhammad Ali, mais pas autant que l'humanité a bénéficié de son humanité", a déclaré Pacquiao.

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