La saison WNBA se termine et les séries commencent demain

La garde de Chicago Sky, Courtney Vandersloot, est devenue la première joueuse à terminer avec 300 passes décisives en une saison. Photo par Abe Booker III / Sportspage Magazine

La saison régulière 2019 de la WNBA a pris fin dimanche et le terrain pour les séries éliminatoires est enfin prêt. Même si les équipes qui ont effectué la coupe pour la saison d'après sont connues depuis deux semaines, l'ensemencement était inconnu jusqu'au dernier week-end de jeu.

La meilleure tête de série au classement appartient aux Washington Mystics (26-8), qui détenaient une avance de trois matches sur le deuxième favori, le Connecticut Sun (23-11). Les deux équipes se qualifient automatiquement pour la demi-finale avec le meilleur des cinq qui débutera le 17 septembre contre les vainqueurs du deuxième tour.

Les Los Angeles Sparks (22-12) ont devancé les As de Las Vegas (21-13) pour la troisième tête de série. Les troisième et quatrième têtes de série passent automatiquement au match du deuxième tour en simple élimination le 15 septembre contre les vainqueurs du premier tour.

La première ronde commence mercredi avec des matches en élimination directe avec le huitième tête de série, Phoenix Mercury (15-19), devant le cinquième favori Chicago Sky (20-14) à 19 heures. CT.

Chicago a balayé la série de trois matchs avec Phoenix cette saison et détient un record à domicile de 12-5 en 2019. Le dernier match entre ces deux équipes avait entraîné une explosion de 105-78 à Chicago il y a une semaine. C'est la première fois depuis 2016 que le Sky est éligible au jeu d'après-saison.

La meneuse de jeu Sky, Courtney Vandersloot, est devenue la première joueuse de l’histoire de la ligue à obtenir en moyenne plus de neuf passes décisives par match en une saison complète. Elle est également devenue le premier joueur de l’histoire de la ligue à enregistrer 300 passes décisives en une saison. Elle se classe actuellement au sixième rang de tous les temps avec 1 685 assistances dans sa carrière. Vandersloot a été nommé gagnant du prix Peak Performer 2019 pour la catégorie des aides.

Même avec Vandersloot Dishing Dimes toute la saison, faisant leur première apparition en séries éliminatoires en trois ans et avec un nouvel entraîneur-chef, les joueurs de Sky ne prennent pas leur adversaire à la légère.

«Nous savons que leur réputation les précède dans les séries éliminatoires. Ce ne sera pas la même équipe que nous avons affronté les trois dernières fois. Tout est élevé en séries éliminatoires », a déclaré Diamond DeShields, gardien de Sky. "Nous sommes sur le point de nous préparer à affronter un défi."

Brittney Griner, du centre Phoenix Mercury, a remporté le titre du meilleur buteur en 2019. Photo par Abe Booker III / Sportspage Magazine

Depuis que le format des séries éliminatoires a changé il y a trois ans, le champion 2014 de la WNBA, Phoenix Mercury, s'est imposé 6-0 en matchs en simple élimination et s'est qualifié pour les demi-finales chaque année. Sandy Brondello est l'un des deux seuls entraîneurs-chefs actuels à avoir atteint les séries éliminatoires à chaque saison depuis 2014 avec la même équipe, Cheryl Reeve du Minnesota Lynx étant l'autre.

C'est cette expérience que Phoenix apporte avec eux à Chicago. Brittney Griner a été nommée lauréate du Peak Performer Award pour son score, après avoir terminé avec une moyenne de 20,7 points par match. DeWanna Bonner a mené l’équipe avec 6,6 rebonds par match et Leilani Mitchell, candidate au titre de joueur le plus amélioré, a offert 4,0 passes décisives par match. Pour ne pas être en reste, Diana Taurasi n’a disputé que six matchs cette saison pour cause de blessure, mais sa présence parmi les vétérans sera un facteur important si elle joue mercredi. Taurasi est le meneur de tous les temps de la saison régulière avec 8.575 points.

"Nous avons déjà été dans ces situations, alors nous ne considérons pas cela comme" Oh, nous n'avons pas gagné ", car vous venez de jouer. Nous allons croire. Nous savons que nous pouvons le faire. Ce n’est pas facile, aucun jeu n’est facile. N'importe qui peut battre n'importe qui dans cette ligue, nous devons donc nous assurer que c'est notre soirée », a déclaré Brondello.

L’autre match du premier tour mettra en vedette le septième tête de série, le Minnesota Lynx (18-16 ans), qui participera à la sixième tête de série du Seattle Storm (18-16 ans) à l’arène Angel of the Winds à Everett, dans l’État de Washington, à 21h. CT. The Storm et Lynx, les deux derniers champions de la WNBA respectivement, ont terminé la saison avec des records identiques et s'affronteront dans une partie à élimination directe.

L'attaquant Natasha Howard de Seattle Storm a terminé la saison avec des sommets en carrière de 18,1 points et 8,2 rebonds par match. Photo par Abe Booker III / Sportspage Magazine

Jouant sans Breanna Stewart et Sue Bird pendant toute la saison, le Storm n’a jamais été aussi dominant qu’il ya un an, lorsqu’il avait battu une fiche de 26-8 à la tête du classement général et au double départ. Cette année, ils ont lutté avec la constance, ne parvenant jamais à maintenir de longues séries de victoires, mais jamais à faire face à de longues séries de défaites.

La tempête a battu les Lynx en trois des quatre parties de la saison régulière pour prendre la division et le droit d'organiser le match du premier tour en simple élimination. Pour obtenir la sixième tête de série, ils devaient battre les Dallas Wings dimanche et espérer une défaite du Minnesota à Los Angeles.

"Vous savez, c'était un match important pour nous car nous savions que si nous pouvions gagner et que L.A. pourrait battre le Minnesota, nous pourrions rentrer à la maison", a déclaré l'entraîneur-chef du Storm, Dan Hughes. "Donc nous étions motivés."

The Storm avait besoin de joueurs pour combler le vide laissé par l’absence de Stewart et de Bird. Le garde de deuxième année, Jordin Canada, a ajouté 9,8 points et 5,2 passes décisives par match, tandis que l’attaquant Natasha Howard a inscrit un record en carrière avec 18,1 points et 8,2 rebonds par match.

Les Lynx, qui jouent dans leur ligue menant une neuvième saison consécutive, ont réorganisé leur alignement cette saison et n’ont pas bénéficié des services de Maya Moore et de Rebekkah Brunson, toutes deux absentes pendant toute la saison. Comme le Storm, les Lynx n’étaient pas dominants comme les années précédentes, mais étaient néanmoins assez bons pour s’assurer une place en séries éliminatoires.

L’attaquant Napheesa Collier (13,1 points par match, 6,6 rebonds par match et 2,6 passes décisives par match) de Lynx du Minnesota Lynx la place en lice pour le titre de recrue de l’année. Photo par Abe Booker III / Sportspage Magazine

Le succès de Lynx a été marqué par le développement de l'attaquant recrue Napheesa Collier, qui se bat pour le titre de recrue de l'année. Elle a accumulé 13,1 points par match, 6,6 rebonds par match et 2,6 passes décisives par match, ce qui a grandement réduit l'écart que l'équipe a maintenu avec la perte de Moore.

Les Lynx ont le sentiment que tout est en train de se mettre en place au bon moment pour faire avancer les séries. Ils ont remporté cinq de leurs six derniers matchs et croient qu'ils atteignent leur sommet au bon moment.

«Je pense que nous devons profiter de l’élan acquis lors des six derniers matchs de notre saison régulière. Nous savons comment être bons et nous devons maintenant le faire sur la route. C’est la chose la plus difficile et c’est pourquoi les matchs à domicile sont si convoités. Nous allons voir si nous pouvons gagner un match difficile sur la route », a déclaré l'entraîneur-chef de Lynx, Cheryl Reeve.

Toutes les équipes participant aux séries éliminatoires de la WNBA en 2019 pensent pouvoir battre n'importe qui, n'importe quel soir. Mercredi, deux des quatre équipes du premier tour seront en mesure de le prouver et d’avancer au tour 2. Les deux autres commenceront à se préparer pour la période d’agence libre de la WNBA 2020 et à un repêchage plus tôt que prévu.

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