La firme américaine Liberty Media achète la Formule 1

Liberty Media, une société américaine qui investit dans le divertissement et le sport, rachète la Formule 1 pour 4,4 milliards de dollars.

Liberty Media Corp., contrôlée par le magnat de 75 ans, John Malone, a mis un terme à des années d'incertitude quant à la propriété de la série de courses automobiles avec l'accord de mercredi.

Il y aura une continuité, Bernie Ecclestone demeurant le directeur général de la F1. Ecclestone, âgé de 85 ans, devra cependant être remplacé par un nouveau président: Chase Carey, vice-président exécutif du conglomérat de divertissement de Rupert Murdoch, 21st Century Fox.

La Formule 1 a des centaines de millions de fans, et Carey a déclaré dans un communiqué qu'il voyait une opportunité de la développer. Dans une interview, M. Ecclestone s'est dit optimiste. Liberty dispose des ressources, de l'expertise et des perspectives pour conduire la croissance de la F1, en particulier aux États-Unis.

Liberty a annoncé avoir initialement acheté une participation minoritaire de 18,7% pour 746 millions de dollars. Le rachat devrait être achevé d’ici à mars 2017. Le plus grand actionnaire actuel de la F1, le fonds d’investissement CVC Capital Partners, et les autres vendeurs détiendront toujours 65% des actions du groupe Formula One et conserveront la représentation du conseil d’administration. Mais CVC, qui a investi pour la première fois en F1 en 2005, cède le contrôle de ce sport à Malone's Liberty, qui détient toutes les actions avec droit de vote.

La société affirme que l’accord valorise la Formule 1 à 8 milliards de dollars, dette comprise.

Malone, pionnier américain de l'industrie de la câblodistribution, possède de nombreuses participations dans les domaines du sport et du divertissement. Son groupe Liberty Media est également propriétaire de l’équipe de la Ligue majeure de baseball Atlanta Braves et détient une participation majoritaire dans la société de radio Sirius XM. Malone contrôle également la société de télécommunications européenne Liberty Global et a investi dans la société de câblodistribution américaine Charter, qui a récemment acheté Time Warner Cable, ainsi que dans plusieurs sociétés de télévision par câble.

"J'espère qu'ils en feront beaucoup parce qu'ils sont américains et qu'ils ont des relations télévisées en Amérique depuis longtemps", a déclaré Ecclestone à propos de Liberty. "Ils traitent avec beaucoup de sponsors en raison de leurs réseaux de télévision et de leurs réseaux sociaux, ce que nous n'avions pas fait (autant) dans le passé."

Le sport est revenu aux États-Unis en 2012 après une absence de cinq ans. Austin était l'hôte de la course dans le cadre des contrats en vigueur.

"Je suis très, très heureux qu'ils puissent entrer et faire des choses (pour le sport)", a déclaré Ecclestone, responsable commercial de longue date de la F1, à l'Associated Press. "J'essaie de faire des choses en Amérique depuis des années mais sans grand succès … peut-être sont-ils ceux qui peuvent le faire."

Interrogé sur la contestation de la suprématie de NASCAR aux États-Unis, Ecclestone a déclaré: "Ce sont les gens qui devraient être concernés, bien sûr."

Au moment de la vente, CVC détenait 35,5% du capital de la F1, suivi par le gestionnaire de fonds américain Waddell & Reed avec un peu plus de 20%. Ecclestone a une participation de 5,3% dans la F1 mais sa famille Bambino Trust dispose de 8,5% supplémentaires, soit 14% au maximum.

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