Formule 1: Nico Rosberg le plus rapide des fervents GP en Malaisie

Mais son coéquipier Mercedes, Hamilton, qui compte huit points de retard au classement, aura été encouragé par ses descentes plus tard dans la séance alors qu’il était légèrement plus rapide que l’Allemand en pneus tendres usagés, le plus rapide des trois composés disponibles.

Rosberg, qui a dominé dans les trois dernières courses, a été imbattable, enregistrant un record absolu autour des 5,543 km du circuit de Sepang avec un record de 1 minute, 35.227sec, 0.494sec devant Hamilton.

Aucun des deux pilotes n’a eu une session sans erreur. Hamilton a dû endurer un blocage de frein monstre qui a relevé à plat son pneu avant gauche au virage neuf, et Rosberg a sombré dans le gravier avant de récupérer au virage 11.

Auparavant, la séance de 90 minutes avait été interrompue de façon dramatique lorsque la Renault de Kevin Magnussen s’éteignit dans les stands.

Magnussen, qui était revenu avec de la fumée s'échapper de son capot moteur après un tour seulement, a été contraint de se mettre à l'abri lorsque l'incendie s'est déclaré à l'extérieur du garage Renault.

Les membres de l’équipage se sont rapidement rendus sur place avec des extincteurs, mais comme il semblait que du carburant fuyait à travers des pièces brûlantes du moteur, l’incendie s’est rallumé à plusieurs reprises et la séance a pris une couleur rouge au bout de 11 minutes seulement.

Le pilote danois n'a pas été blessé et la séance a repris 15 minutes plus tard.

"La voiture est de retour dans le garage, nous examinons la situation", a tweeté l'équipe Renault. "De toute évidence, quelque chose n'a pas fonctionné là-bas."

Garçon d'anniversaire

À la reprise de la séance, les Ferrari de Kimi Raikkonen et le vainqueur de l’année dernière, Sebastian Vettel, ont terminé troisième et quatrième respectivement – même s’ils étaient à plus d’une seconde du Mercedes.

Vettel, qui était à peine à 0,016 seconde derrière son coéquipier, signalait de fortes vibrations des freins et informait ses mécaniciens de la radio par équipe.

"Je ne vois pas grand-chose, les vibrations sont très mauvaises. Je ne sais pas comment équilibrer un set aussi mal", se plaint-il.

Fernando Alonso, avec un moteur Honda amélioré qui lui permet de repartir de l’arrière de la grille dimanche, a réussi à pousser sa McLaren devant les Red Bulls pour prendre la cinquième place du chrono, à seulement 0,179 secondes de Vettel.

Son coéquipier Jenson Button, qui deviendra le troisième pilote de l'histoire à atteindre 300 grands prix ce week-end, n'était pas aussi heureux de revenir à la 10e place.

Demandé à la radio de l'équipe s'il avait besoin d'un autre tour vers la fin de la session, il a répondu: "Je ne sais pas ce que je vais en tirer, alors non."

Daniel Ricciardo a devancé Max Verstappen, son anniversaire, alors que les Red Bulls occupaient les sixième et septième places sur la feuille de temps.

Verstappen a soufflé les bougies dans l'unité d'accueil de l'équipe pour fêter ses 19 ans vendredi, avant de remettre sa combinaison et de se remettre au travail.

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