« Champion d’Auschwitz » : le boxeur qui a fait naître l’espoir

Le boxeur polonais Tadeusz Pietrzykowski était connu pour sa capacité à esquiver les coups. Pourtant, les chances étaient contre lui lorsqu’il a combattu son premier combat au camp de la mort allemand nazi d’Auschwitz. Gravement émacié, le prisonnier numéro 77 était confronté à un détenu allemand beaucoup plus lourd – un « kapo » qui supervisait d’autres prisonniers. « Autour de moi, j’ai reçu des avertissements et des gestes que j’étais fou : ‘Il va te tuer, te détruire' », a-t-il déclaré dans son compte officiel pour le musée d’Auschwitz-Birkenau après la guerre.

« Mais il n’y avait pas le temps de réfléchir… Il y avait du pain à gagner. J’avais faim, mes amis avaient faim », a déclaré Pietrzykowski, le champion d’avant-guerre de Varsovie dans la catégorie des poids coq.

Son courage a payé.

Avec un coup gauche réussi au visage, Pietrzykowski, 23 ans, a fait couler le sang du kapo, Walter Duening.

Le perdant a choisi de ne pas chercher à se venger de sa perte et a plutôt récompensé le boxeur surnommé Teddy avec un pain et de la viande.

Pietrzykowski a ensuite combattu des dizaines de matchs à Auschwitz, remportant tous sauf un ou deux, marquant ainsi des privilèges spéciaux qui lui assuraient sa survie et celle des autres.

Peu connue même en Pologne, l’histoire de Teddy a inspiré un film, « Le champion d’Auschwitz », qui a récemment fait sa première dans le pays et sortira en salles à l’étranger plus tard cette année.

Le sport à Auschwitz

« C’est une histoire incroyable car très peu de gens savent qu’il y a eu de la boxe à Auschwitz, qu’il y a eu des événements sportifs », a déclaré Piotr Witkowski, l’acteur qui joue Duening dans le film.

Witkowski a déclaré à l’AFP que le boxeur était un danger pour les Allemands « parce qu’il est devenu l’espoir des détenus qu’il était possible de gagner contre le système, de gagner contre les méchants nazis ».

Pietrzykowski, qui était catholique, a été envoyé à Auschwitz en juin 1940 en tant que prisonnier politique après avoir été surpris en train d’essayer de rejoindre la France pour rejoindre l’armée polonaise qui s’y formait.

Il a été placé dans le premier transport de masse vers le camp de la mort.

Près d’un an après son internement, il s’est vu offrir la chance de combattre Duening.

Les Allemands en avaient assez de ne s’affronter que pour le plaisir et cherchaient d’autres adversaires.

« Il y avait des acclamations de la part des Polonais et des prisonniers allemands. C’était un événement intéressant, quelque chose de nouveau à Auschwitz. Ce combat a donc déclenché des matchs entre détenus de nationalités différentes », a déclaré Renata Koszyk, commissaire d’une nouvelle exposition sur le sport à Auschwitz, qui se déroule jusqu’en mars au musée sur le site de l’ancien camp.

« En général, cependant, le sport n’était pas un phénomène répandu à Auschwitz. La plupart des détenus étaient tellement épuisés par leur travail quotidien qu’ils ne pouvaient pas se permettre de faire des efforts supplémentaires et n’avaient parfois même pas la force de marcher pour regarder », a-t-elle déclaré. AFP.

Ceux qui ont attrapé les matchs de boxe comprenaient des officiers SS nazis, qui ont même parié sur le vainqueur.

« Bravo, bienveillance »

En échange de ses divertissements, Pietrzykowski a reçu divers avantages.

Non seulement il a pu obtenir une tâche plus facile et ajouter des calories pour lui-même, mais il a également partagé toute nourriture supplémentaire qu’il a reçue, selon les témoignages de codétenus.

La marge de manœuvre dont il jouissait en tant que boxeur vedette au camp lui a permis de se procurer des médicaments pour les autres, de transmettre des informations et de remplir d’autres missions pour le mouvement de résistance.

« Mon père a vécu, combattu et fait preuve de cette bravoure et de cette bienveillance pour ses codétenus (…) et a également été aidé en retour », a déclaré à l’AFP sa fille Eleonora Szafran.

Lorsque Pietrzykowski gisait malade du typhus à l’hôpital du camp, la nouvelle se répandit que les officiers SS prévoyaient de sélectionner des patients à envoyer dans les chambres à gaz.

Pour sauver la vie du boxeur, ses amis l’ont fait sortir clandestinement et l’ont caché.

Le livre de Szafran « Mistrz » (« Champion ») vient d’être publié avec les souvenirs de guerre de Pietrzykowski – parmi eux, sa tentative d’assassinat contre le commandant du camp et les scènes horribles dont il a été témoin de la brutalité nazie.

Un million de Juifs sont morts à Auschwitz-Birkenau, ainsi que des dizaines de milliers d’autres, dont des Polonais catholiques, des Roms et des prisonniers de guerre soviétiques, entre 1940 et 1945.

« Faire la bonne chose »

Pietrzykowski a survécu – à la fois à Auschwitz et à quelques autres camps de concentration – et a tenté de reprendre sa carrière de boxeur après la guerre, mais a été déjoué par la maladie.

Il est devenu un professeur de gym bien-aimé à l’école, poursuivant sa passion de toujours pour la peinture en parallèle, et est décédé en 1991 alors qu’il était septuagénaire.

Promu

L’acteur qui l’a interprété, Piotr Glowacki, a déclaré qu’il espérait que les cinéphiles seraient inspirés pour « avoir le courage de suivre l’exemple de Teddy et de faire ce qu’il faut ».

« Défendre ceux qui sont séparés en raison de leur race, nationalité, orientation sexuelle, opinions… Se ranger du côté des opprimés », a-t-il déclaré.

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